sábado, 28 de junio de 2014

¿Podía el Tiranosaurio Rex detectar cuando una persona se movía?

"¡No te muevas! No puede vernos si no nos movemos." Una escena inolvidable cuando el Dr. Alan Grant evita ser la próxima comida de un T-Rex en Parque Jurásico. En la película se sostiene que el dinosaurio basa su visión en el movimiento (olvidando que es incapaz de olerlos). Sabemos que es una película, pero ¿hay realmente algo de cierto en esto?

El investigador profesor Kent Stevens de la Universidad de Oregon comenzó un proyecto llamado "DinoMorph" en 1993 (el mismo año que Jurassic Park fue lanzado, causalidades), establecido para generar modelos digitales de varios dinosaurios terópodos, incluyendo el Tyrannosaurus Rex y velociraptores (que , por cierto, eran en realidad mucho más pequeños de lo que la película muestra y tenían también plumas). Los terópodos, fueron dinosaurios bípedos carnívoros con extremidades anteriores cortas.

Tyrannosaurus Rex. Créditos: Paul J Everett/Flickr.
La idea del proyecto era recrear visualizaciones de estos animales. Después de colaborar con otros investigadores en el campo, Stevens fue capaz de obtener campos binoculares de visión y profundidad con modelos a escala de sus cabezas.

Para ello, Stevens uso efectivamente una técnica que se utiliza para medir y evaluar el campo visual, llamada perimetría, sólo que realizada de forma inversa. Esta nueva técnica, llamada perimetría inversa, implicó el uso de ojos taxidérmicos, un láser y una placa de vidrio que en conjunto permitió a Stevens estimar si un objeto particular sería visible a diferentes alturas. Cuanto más amplia sea la gama binocular (el área que pueden ver los dos ojos a la vez), mejor es la percepción de la profundidad y la capacidad de distinguir objetos.

Al mismo tiempo, investigó la visión de varios parientes modernos del T. Rex para obtener una comparación usando para ello cocodrilos, avestruces y águilas. La visión de estos animales existentes está especializada para diferentes ambientes, los caimanes por ejemplo tienen una buena visión nocturna, las águilas tienen una visión diurna increíble y avestruces están en algún punto intermedio entre la visión nocturna y una buena visión durante el día.

Incluso sin esta extensa investigación, el primer signo revelador de que el T. Rex tenía buena visión viene del hecho de que este dinosaurio tenía ojos que dan al frente ubicados en un estrecho cráneo. Esto significa que no habría habido una superposición en los campos de la visión de los ojos individuales, otorgando al animal la percepción de profundidad decente. Luego está el hecho de que cada globo ocular tenía el tamaño de una pelota de softball.

En apoyo de estas observaciones básicas, Stevens descubrió que el rango binocular del T. Rex era de 55 grados, que es en realidad mayor que el de un halcón, famoso por su notable visión. Por otra parte, encontró que los otros terópodos investigados en el estudio también tenían rangos binoculares similares a la de las modernas aves rapaces.

Investigaciones posteriores revelaron que el T. Rex pudo haber tenido la claridad visual de hasta 13 veces mayor que un ser humano. Incluso calculó que algunos objetos podían permanecer visibles a 6 kilómetros de distancia.

T. Rex tenía una visión bastante impresionante. Además, también tenían un brillante sentido del olfato como lo indica la presencia de un bulbo olfatorio masivo (la región del cerebro implicada en el procesamiento de los olores). Ah, y esos pequeños miembros delanteros pequeñito habría significado que si el dinosaurio había caído durante la carrera, que probablemente nunca han sido capaces de ponerse de pie, así que es muy poco probable que hubiera perseguido ese coche.

Referencia:
Justine Alford,"Could T. Rex Really Only See You If You Moved?", IFLS.

lunes, 23 de junio de 2014

XXIII

Todos mis actos, todas mis palabras, continúan vivos, avanzan más allá de la esquina en que me apoyo, los veo marchar, desde este lugar del que no puedo salir, los veo, actos y palabras, y no los puedo enmendar, si fueran expresión de un error, explicar, resumir en un acto solo y en una palabra única que lo expresaran todo por mí, aunque fuese para poner negación en lugar de duda, oscuridad en lugar de penumbra, un no en lugar de un sí, ambos con el mismo significado, y lo peor de todo quizá no sean siquiera las palabras dichas y los actos realizados, lo peor, porque es irremediable definitivamente, es el gesto que no hice, la palabra que no dije, aquello que habría dado sentido a lo hecho y a lo dicho, Si un muerto se inquieta tanto, la muerte no es sosiego,  No hay sosiego en el mundo, ni para los muertos, ni para los vivos. Entonces cuál es la diferencia entre unos y otros. La diferencia es una sola, los vivos aún tienen tiempo, pero el mismo tiempo lo va acabando, para decir la palabra, para hacer el gesto. Qué gesto, qué palabra. No sé, se muere de no haberla dicho, se muere de no haberlo hecho, de eso se muere, no de enfermedad, y por eso le cuesta tanto a un muerto aceptar su muerte. Mi querido Fernando Pessoa, usted se ha vuelto loco de tanto leer. Mi querido  Ricardo Reis, yo ya ni leo. Dos veces improbable esta conversación, queda registrada como si hubiese ocurrido, no había otra manera de hacerla plausible” .

[José Saramago, El año de la muerte de Ricardo Reis] 

sábado, 21 de junio de 2014

La nostalgia: buena para cualquiera

El pasado no es sólo un país extranjero, también es donde todos estamos exiliado. Al igual que todos los exiliados, a veces pasa mucho tiempo antes de volver. Ese anhelo se llama nostalgia.
Créditos: Flick/mozzercork

Ya sea desencadenado por una fotografía, un primer beso o un tesoro, la nostalgia evoca un momento determinado del tiempo o lugar. Todos conocemos es sensación: una tristeza dulce para lo que se ha ido, colores que son, invariablemente, en tonos sepia,-teñidos de rosa, o manchados de una luz solar enmedio de la noche.

El término "nostalgia" fue usado por primera vez por médicos suizos a finales de 1600 para ofrecer significado a cierto tipo de emociones que tenían los soldados.

Pero, tal vez, la nostalgia tiene una función que va más allá del mero sentimentalismo. Una serie de investigaciones realizadas por el psicólogo Constantino Sedikides sugiere que la nostalgia puede actuar como un recurso que podemos aprovechar para conectar con otras personas y eventos, para que podamos seguir adelante con menos miedo y mayores propósitos.

Sedikides se inspiró en algo que llama Teoría de la Administración del Terror (TMT), que es aproximadamente 8.000 veces más interesante que la mayoría de las teorías de la psicología, la cual postula que una necesidad psicológica primaria para los humanos es hacer frente a lo inevitable que es nuestra propia muerte. Las raíces de esta teoría se encuentran en la tradición psicoanalítica de Sigmund Freud, haciendo la teoría un poco diferente de muchas teorías psicológicas modernas, que se basan en fuentes de inspiración más mundanas, como considerar la mente como un ordenador.

Los experimentos publicados en 2008 utilizaron una forma estándar para probar la Teoría de Administración de Terror: pedir a los participantes que pensarán en su propia muerte, respondiendo a preguntas tales como: "Describa brevemente las emociones que despierta la idea de su propia muerte despierta en usted" (A un grupo control se les pidió pensar en el dolor dental, algo desagradable, pero no existencialmente amenazante.)

TMT sugiere que una respuesta a pensar en la muerte es aferrarse con más fuerza a la idea de que la vida tiene un significado más amplio, por lo que después de su intervención se pidió a los participantes que evaluaran afirmaciones tales como: "La vida no tiene sentido ni propósito", o "Todos los esfuerzos de la vida son inútiles y absurdas". De las respuestas que proporcionaban los participantes se colocaban en una escala que valoraba la fuerza con que se sentían que la vida tenía significado.

Las respuestas fueron influenciados por la forma en las personas eran propensas a la nostalgia. Los investigadores encontraron que los participantes que piensan en su propia muerte son los que posiblemente tienen también la sensación de falta de sentido, pero sólo en aquellos que comentaron que eran menos propensos a caer en la nostalgia. Los participantes que se calificaron a sí mismos como con más posibilidad de tener pensamientos nostálgicos no se vieron afectados por los pensamientos negativos acerca de su mortalidad (calificaron su vida como altamente significativo, al igual que el grupo de control).

Experimentos de seguimiento sugieren que las personas con tendencia a la nostalgia son menos propensos a tener persistentes pensamientos sobre la muerte, así como también ser menos propensos a ser vulnerables a los sentimientos de soledad. La nostalgia, de acuerdo con este punto de vista, es muy diferente a una debilidad o indulgencia. Los investigadores lo llaman un "significado proporcional de los recursos", una parte vital de la salud mental. La nostalgia actúa como un escaparate de emociones positivas en la memoria, algo que se puede acceder conscientemente, y quizás también para que durante nuestra vida cotidiana se refuercen nuestros sentimientos sanos. Son estos sentimientos fuertes por nuestro pasado lo nos ayuda a afrontar mejor nuestro futuro.

Referencia:

domingo, 15 de junio de 2014

Más información sobre la extinción del Cámbrico Medio

Una de las mayores extinciones masivas, ocurridas hace 510 millones de años fue debido a la actividad volcánica.

La más famosa extinción ocurrió en el Cretácico hace 65 millones de años, que logro la extinción de los dinosaurios sabemos fue provocada por un meteorito.
Erupción volcánica. Créditos: Flickr/Gnuckx.

Luego es posible que la segunda más famosa sea la ocurrida durante el Pérmico, la cual aniquiló cerca del 95% de las especies. Aunque en total hayan ocurrido cinco extinciones masivas y unas más de menor impacto.

Y se sabe que han ocurrido extinciones masivas en organismos complejos debido a que tras su muerte suelen dejar partes duras (aunque no siempre ocurre). Explicar lo ocurrido con extinciones masivas en microorganismos es más difícil de demostrar.

Durante el Cámbrico, a la mitad de este, ocurrió una extinción masiva, que hoy se puede explicar. Durante esa época no había fauna o flora sobre la superficie y al vida que existía en los mares era similar a arrecifes formadas por esponjas donde habitaban trilobites y arqueociatos.

La información recopilada denotaba como se había producido un cambio climático y una reducción del oxígeno oceánico, sin que se supiera su causa, hasta ahora. Investigadores encontraron a la actividad volcánica como la causante del evento. Erupciones ocurridas sobre la superficie del oeste de Australia cubrieron con lava dos millones de kilómetros cuadrados.

La actividad volcánica ocurrida durante el Cámbrico medio en la región Kalkarindji  coincide con la extinción sucedida hace 510 millones de años. Para corroborarlo se hizo análisis de rocas de la región usando pruebas de uranio-plomo y argón 39-40, ambos métodos coinciden en sus resultados comprobando la hipótesis inicial.

Es así que las erupciones volcánicas alteraron el clima debido a la emisión de dióxido de azufre y gases de efecto invernadero. Tal información puede ayudar a entender las implicaciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera producidos por actividades humanas.

Referencia:
F. Jourdan, et al., "Expand  High-precision dating of the Kalkarindji large igneous province, Australia, and synchrony with the Early–Middle Cambrian (Stage 4–5) extinction", Geology.

sábado, 7 de junio de 2014

Cuando un asteroide explotó sobre Chelyabinsk en Rusia el año pasado trajo consigo vídeos asombrosos. Tales vídeos han sido de ayuda para la ciencia aportando las piezas necesarias para explicar la historia del objeto responsable.

Trayectoria del asteroide Chelyabinsk. Créditos: Flickr/Tonynetone.

La explosión del asteroide fue más brillante que el Sol a 100 kilometros alrededor y generó la segunda mayor explosión registrada en el aire. La amplia disponibilidad de grabaciones  y su proximidad a zonas densamente pobladas ofrecieron una visión desde múltiples ángulos.

Lo demás esta por contarse, con toda la evidencia recolectada los científicos fueron capaces de establecer rápidamente su tamaño (17 a 20m) y la trayectoria a un nivel de precisión sin precedentes para un evento tan importante. Por otra parte, los fragmentos sido recogidos han sido estudiados a lo largo de todo el mundo. Esto se ha utilizado para indicar que provenía del asteroide 2011 EO40.

Shin Ozawa, estudiante graduado de la Universidad de Tohoku de Sendai ha publicado un documento in Scientific Report que proporcionan una idea de la historia del origen del meteorito. Ozawa ha encontrado la presencia de jadeíta que ya se había identificado en los meteoritos. Jadeíta requiere presiones muy elevadas para formar.

La composición de la jadeíta indica que se produjo rápidamente, pero la presión duró más de 70 ms. La velocidad y presión involucrados indicaron que fue el producto del choque de dos asteroides. Mientras que una colisión de este tipo podría ocurrir en cualquier lugar en el sistema solar, es más probable que haya ocurrido en el cinturón de asteroides.

Otros investigadores habían concluido previamente que la colisión ocurrió hace 290 millones de años, a pesar de un evento anterior, ocurrió poco después de que se formó el sistema solar. La jadeíta habría sido destruida por colisiones posteriores, lo que indica que el asteroide había vivido una vida muy pacífica por casi 300 millones de años antes de su extremo ardiente. "El evento de impacto estudiado aquí podría haber ocurrido hace 290 Ma o poco después, y el asteroide Chelyabinsk probablemente se separó del cuerpo principal en este evento", concluyen Ozawa y sus coautores.

Los objetos en el cinturón principal de asteroides que entran en resonancia orbital con Júpiter (por ejemplo, tomando un tercio del largo de una órbita alrededor del sol, así que en cada tercera órbita de Júpiter está en la misma órbita) ocurren cada diez millones de años. De allí son generalmente lanzados a órbitas que los envían al Sol, o chocan con uno de los planetas.

Aprender cómo se forman los objetos cercanos a la Tierra, servirá para ayudar a entender el peligro que representa para el planeta tales objetos. El evento Chelyabinsk hirió a más de 1,000 personas, pero afortunadamente no mató a nadie, a pesar de haber liberado más energía que la bomba de Hiroshima. La próxima vez que puede que no seamos tan afortunados.

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