jueves, 31 de enero de 2013

VI

"Somos cada vez más, los defectos que tenemos, no las cualidades."


[José Saramago, "Ensayo sobre la lucidez"]


Los métodos actuales no tienen en cuenta el panorama completo para un verdadero cálculo del riesgo.
Una de las muchas aves migratorias de América del Norte. Créditos: Thomas Cantwell.


Se ha estimado que una de cada diez especies podría extinguirse a finales de este siglo como consecuencia del cambio climático. Profesionales de la conservación están trabajando para entender cómo el cambio climático va a influir en las especies y el desarrollo de estrategias para la gestión de los riesgos, pero las especies migratorias constituyen un desafío particular. Estos migrantes de larga distancia que pasan parte de su ciclo anual en hábitats diferentes, en diferentes latitudes, a menudo cruzan las fronteras geopolíticas.

La migración es una respuesta adaptativa a la variación geográfica y estacional de los recursos, pero el cambio climático podría alterar a las antiguas y, a veces impecablemente cronometradas, relaciones entre las especies migratorias y su entorno. Los cambios en las condiciones ecológicas que está teniendo lugar en los dos extremos de una ruta migratoria, hace difícil predecir cómo las alteraciones del clima afectarán a la especie.

Evaluaciones del cambio climático se utilizan para desarrollar una comprensión de la vulnerabilidad de las especies al cambio climático y los esfuerzos de manejo. Estos marcos se están convirtiendo en los principales instrumentos de apoyo a las decisiones para la conservación en los EE.UU., pero que puede estar haciendo un flaco favor a las especies migratorias, de acuerdo a un comentario publicado en Nature Climate Change.

Las evaluaciones actuales aún no están a la altura en la predicción de la vulnerabilidad de las especies migratorias al cambio climático, no consideran el estado migratorio de la especie o los factores que afectan a la especie fuera de sus lugares de cría. Impactos del cambio climático en una fase del ciclo anual de la especie podría afectar también al siguiente, por lo que es necesario tener en cuenta los impactos climáticos a través de las estaciones y en diferentes lugares.

Muchos vertebrados en América del Norte son especies migratorias, incluyendo el 80 por ciento de las aves. La candelita norteña, por ejemplo, es un pequeño pájaro cantor migratorio que pasa cerca de dos meses de anidación en los EE.UU. y Canadá, antes de pasar el invierno en América Central y del Sur. La evidencia muestra que, para la la candelita norteña y otras especies, el clima en las zonas de invernación puede tener una variedad de efectos en el otro extremo de su rango. Estos incluyen una influencia en el momento en que las especies llegan a zonas de apareamiento, su éxito reproductivo y la dinámica de población.

Al pasar por alto una parte importante del ciclo anual de la especie, los aspectos clave de su biología se pasan por alto, dando lugar a escenarios de riesgo climático que están demasiado simplificados. Estas deficiencias podrían no detectar riesgos para las especies o esfuerzos de la población y engañar así a su conservación.

Los autores señalan que a pesar de los esfuerzos actuales para evaluar la vulnerabilidad de las especies al cambio climático son aún encomiables, por lo que deben realizarse esfuerzos para actualizar los métodos, mejorar la información sobre el ciclo anual completo para las especies migratorias. "Tememos que hacerlo, de no lograrlo supondrá no sólo costos sino la pérdida de enormes oportunidades para tomar acciones de conservación en los momentos y lugares adecuados para las especies más susceptibles de ser vulnerables."

Referencia:

sábado, 26 de enero de 2013

La cena en los perros fue clave en su domesticación

No hay necesidad de retroceder en el tiempo para descubrir el apetito por carbohídratos en su mascota favorita: los perros parecen haber evolucionado para digerir los almidones. Créditos: Justin Paget/Corbi.


Un estudio sobre su genoma señala cambios que convirtieron a los lobos en el mejor amigo de la humanidad.

Los perros tienen ahora una excusa para justificar porque esperan bajo la mesa durante la cena: la domesticación pudo haber adaptado a crecer en los alimentos llenos de almidón que sus dueños comer.

Un estudio publicado en la revista Nature revela que los perros poseen genes para digerir los almidones, una diferencia de sus primos carnívoros -los lobos-.

Según los autores, los resultados apoyan la idea de que los perros fueron domesticados por su persistencia en torno a los asentamientos humanos. "Si bien es posible que los seres humanos pudieron haber salido a tomar cachorros de lobo y domesticarlos, pudo haber sido más atractivo para los perros empezar a comer de los montones de chatarra que la agricultura moderna comenzó a producir", reitera Kerstin Lindblad-Toh, genetista de la Universidad de Uppsala en Suecia, quien dirigió el estudio.

Los investigadores coinciden en que todos los perros, de los beagles a collies, son los descendientes más pequeños, más sociables y menos agresivo de los lobos. Pero ni el tiempo ni el lugar de la primera domesticación es conocido: los fósiles de los primeros perros los colocan en cualquier lugar hace 33,000 años en Siberia o hace 11,000 años en Israel, mientras que estudios de ADN de perros modernos muestran la domesticación ocurrida por lo menos hace 10.000 años, en el Sudeste de Asia o el Oriente Medio. Muchos investigadores creen que los perros fueron domesticados más de una vez y que incluso después de la domesticación, de vez en cuando se cruzaron con lobos salvajes.

Creciendo juntos


Lindblad-Toh y su equipo catalogaron cambios genéticos implicados en la domesticación mediante la búsqueda de las diferencias entre los genomas de 12 lobos y 60 perros de 14 razas diferentes. Su búsqueda identificó 36 regiones del genoma que establece diferencias entre perros y lobos -pero no son responsables de la variación entre razas de perros-.

Diecinueve de esas regiones contenían genes con un papel en el desarrollo del cerebro o de sus funciones. Estos genes, añade Lindblad-Toh, pueden explicar por qué los perros son mucho más amigable que los lobos. Sorprendentemente, el equipo también encontró diez genes que ayudan a los perros de digerir almidones y descomponer las grasas. Trabajo de laboratorio sugiere que los cambios en tres de esos genes hacen mejor a los perros que los lobos en la transformación de almidones en azúcares y descomponerlos luego para absorber azúcares.

La mayoría de los seres humanos han evolucionado para digerir los almidones con mayor facilidad. Lindblad-Toh sugiere que el aumento de la agricultura, hace unos 10,000 años en Oriente Medio, dio lugar a las adaptaciones en ambas especies. "Este es un signo notable de la evolución paralela", considera ella. "Realmente muestra cómo los perros y los humanos han evolucionado juntos para poder comer almidón".

Cena con amigos


Sin embargo, Greger Larson, un arqueólogo evolutivo de la Universidad de Durham, Reino Unido, alberga serias dudas de que los genes implicados en la digestión de los almidones jueguen un papel en la domesticación, señalando que los primeros fósiles de perros son anteriores al comienzo de la agricultura. Su equipo planea analizar el ADN preservado en fósiles de perros, para descubrir que las variaciones genéticas implicadas en la domesticación surgieron por primera vez.

Robert Wayne, especialista en genética de la Universidad de California, Los Angeles, que también estudia los genomas de perros antiguos, explica que el metabolismo del almidón podría haber sido una adaptación importante para los perros. Sin embargo, considera que tales rasgos probablemente se desarrollaron después de los cambios de comportamiento que surgieron cuando los seres humanos tuvieron perros, cuando la mayoría de nuestros antepasados ​​todavía cazaban animales de gran tamaño.

Sin embargo, el estudio se suma a la evidencia de que los perros no comen la misma comida que los lobos, dice Wayne, quien señala que el alimento de perro es rica en carbohídratos y baja en proteínas en comparación con la carne normal. "Todos los días recibo un correo electrónico de un dueño de perro que pregunta, si debe alimentar a su perro como un lobo", dice Wayne "Creo que este documento responde a esa pregunta: no.".

Referencia:

martes, 22 de enero de 2013

No hay estrellas en los saltos al hiperespacio en ‘Star Wars’

Créditos: Lucas Film.
Hay un momento deslumbrante en las películas de Star Wars cuando el Halcón Milenario entra en el hiperespacio y un caleidoscopio de rayas de estrellas surge más allá de la nave.

Lamentablemente -como un montón de cosas en películas de ciencia ficción- realmente no sucedería, como un equipo de estudiantes de ciencia británicos han calculado.

Han Solo, Luke Skywalker y la Princesa Leia no verían ninguna estrella acercandose a medida que aceleraban a través de la galaxia, debido al efecto Doppler, explican los estudiantes de la Universidad de Leicester, en Inglaterra.

Estrellas invisibles


Ese es el fenómeno por el cual la longitud de onda de la radiación electromagnética acorta o alarga dependiendo de si la fuente se está acercando o alejando de la persona que está percibiendo.

El ejemplo clásico del efecto Doppler es la sirena de un camión de bomberos o una ambulancia, cuyo tono cambia en relación con el espectador medida que corre por la calle.

Debido a que el Halcón Milenario está acelerando hacia las estrellas, la longitud de onda de la luz estelar se acorta, lo que significa que se mueven fuera de la parte visible del espectro de energía y en la gama de rayos X, calculan los estudiantes.

El inicio del universo


Por otro lado, la radiación del fondo cósmico de microondas -los restos de la radiación del Big Bang que creó el universo hace 14 mil millones de años- sería alargar la longitud de onda y de repente volverse visibles.

Para las personas a bordo del Halcón Milenario, esta energía antigua aparecería como un disco central de la luz brillante.

"Si el Halcón Milenario existiera y pudiera viajar tan rápido, unas gafas de sol sin duda serían convenientes", expreso Riley Connors, de 21 años, que trabajo con otros tres estudiantes de último curso de un Máster para estudiantes de Física en un proyecto fuera de lo común dirigida a estimular el pensamiento fuera de la caja.

Referencia:

sábado, 19 de enero de 2013

Créditos: Kamil Porembiński/Flickr.
Desde la tragedia del suicidio de Aaron Swartz, muchos académicos han estado publicando PDFs con acceso abierto de sus investigaciones. Es un acto de solidaridad con Swartz en su cruzada para liberar (en muchos casos con fondos públicos) los conocimientos para que todos puedan leerlos.

Si bien esto ha sido un gesto digno de mención, el problema del acceso abierto no es sólo acerca de la ética de la liberación y el intercambio de información académica. Es tanto - si no más - acerca de la psicología y los incentivos alrededor de la publicación académica. Tenemos que pensar en estos temas a través de discusiones más profundas que el acceso abierto generalizado.

Mientras en la academia la frase más conocida sea "publicar o perecer", no debe venir como ninguna sorpresa que al igual que muchos seres humanos, los profesores sean muy atentos a los incentivos para la validación y el progreso. Por desgracia, estos incentivos implican a menudo la publicación en revistas cerradas, que viven de comerciar sus suscripciones que las sustentan (y proporcionan beneficios desmesurados para algunos editores comerciales). Por esta razón, el acceso abierto no ha sido una prioridad para muchos académicos.

A pesar de que en parte se debe contrarrestar este estado de cosas con la persuasión moral, la realidad es que el verdadero éxito académico de un sistema con acceso abierto tendrá que basarse no sólo en la ética... sino en el narcisismo del profesorado. Tiene que haber premios para difundir públicamente el trabajo bueno y útil, además de la vergüenza para aislar a la propia escritura.

Liberar artículos - o mejor aún, la publicación en revistas de acceso abierto en primer lugar - puede ayudar a abordar el lado de la oferta de la comunicación científica: la creación de trabajos académicos abiertos. No obstante, frente a la demanda de la comunicación científica: el estado mental de los investigadores que están estudiando la manera de publicar y pueden ver pocos incentivos para publicar abiertamente, así como del público que respeta estas piezas suficiente para poder "comprarlos". Tenemos que empujar los estudiosos a ser más receptivos a la beca que tiene lugar fuera del sistema editorial tradicional cerrado.

Un roce importante con los sistemas abiertos de comunicación académica es que la revisión por pares esencialmente se produce después de la publicación del acto, que afecta a muchos académicos. Así que algunas de las primeras iniciativas han tratado de remediar esta confusión: En las ciencias, hay un nuevo intento de resaltar "alt metrics" o medidas alternativas de impacto de un artículo como una forma de validación (por ejemplo, midiendo el número de descargas). Pero esto no funciona tan bien en las humanidades.

Necesitamos un cambio sensible hacia una forma aceptable de post-publicación, en lugar de revisión por pares tradicional previa a la publicación. Esto es especialmente cierto dado el creciente número de géneros digitales y opciones para la publicación académica directamente en  la web - a través de multimedia, sitios académicos y sofisticadas colecciones digitales, vastos depósitos de papel en línea, blogs académicos y similares-.

Desafortunadamente, muchos editores de revistas se muestran escépticos acerca de la noción de revisión por pares después de la publicación, de hecho, para algunos estudiosos de historia y humanidades, el concepto es un oxímoron. Para estos editores, la única forma verdadera de revisión por pares es el que se produce antes de la publicación, ya que ayuda a determinar en un binario "sí o no" si un artículo o un libro se publica en primer lugar.

Sin embargo, tenemos una forma evidente de revisión inter pares posterior a la publicación de amplio uso: Premios ¿Por qué no utilizar el sistema de premios más ampliamente para ayudar a resolver el problema de cómo evaluar la beca digital?

Como significantes de trabajo altamente distinguido, premios académicos y otros premios representan un logro importante de la carrera. En su estado actual, sin embargo, son sólo la cereza del pastel. Así que proponer que tratemos a los premios como una forma confiable de revisión inter pares posterior a la publicación. Ciertamente tiene sentido más inmediato a los colegas escépticos de otras formas más experimentales de "revisión abierta".

¿Cómo sabemos que el blog de un profesor es digno de crédito significativo, que es algo más que elucubraciones y está teniendo un impacto en un campo? Un organismo de certificación académica o revisión ante el panel ha considerado así, un campo lleno de gente. Por otra parte, como los Grammy, tenemos que dar premios no sólo por Grabación del Año, sino al Mejor Jazz Instrumental y Logros en Ingeniería de Sonido. Además de reconocer erudición especializada, los paneles de revisión deben ser informados de sobresalientes contribuciones individuales a proyectos de colaboración o proyectos con tesis erróneas generales, pero los conjuntos de datos útiles podrían ser elogiados.

Afortunadamente, ya hay iniciativas en este frente. Por ejemplo, una nueva lista anual de los Premios Humanidades Digitales acaba de lanzarse, con un comité de evaluación internacional. Ahora, necesitamos sociedades académicas que apoyen una amplia gama de premios con su visto bueno.

Por supuesto, debemos tener cuidado de premios exagerados, siempre en expansión, incluso la Academia de la Grabación ha reducido el número de categorías de los Grammy 109 a 78 el año pasado. Ya que es importante que los premios tengan un número mínimo de inscripciones o nominaciones cada año, grupos de examen debe conservar la opción de dar ninguna concesión en un año si ninguna de las opciones se consideran dignos. Premios deben ser significativos, después de todo.

Ahora, sin embargo, tenemos que pensar de manera más amplia en vez de estrecho margen sobre la concesión de premios para el trabajo digital, porque hay muy pocas oportunidades en la actualidad para la beca en línea que para recibir la validación externa.

Sin esta validación, un sistema de acceso abierto no puede trabajar en el lado de la demanda.

Otras formas de revisión inter pares posterior a la publicación también se necesitan (sobre todo para la edición de desarrollo en vez de validación), ¡pero al menos empezar con una pizarra más grande de los premios rigurosamente determinados. Premios proporcionar una forma clara y fácil de entender de validación profesional para la beca digital.

Pero quizás lo más importante es que este método imita la psicología de la beca detrás de las prácticas revistas de revisión por pares "en el primer lugar. Tenemos que tener en cuenta tales factores de motivación psicológica, de lo contrario no seremos capaces de hacer el trabajo de libre acceso.

Referencia:

jueves, 17 de enero de 2013

Reducir la ciencia a un negocio: el suicidio de Aaron Swartz

El pasado viernes 11 Aaron Swartz se suicido a la edad de 26 años. Se enfrentaba a una condena por más de 4 millones de dólares en multas y hasta 50 años en prisión. Un individuo peligroso sin duda, responsable de haber creado un script para poder automatizar descargas masivas de documentos publicados en JSTOR, un sistema que provee a acceso a documentos bajo suscripción.

Si eso no fuera la única acción subversiva, Swartz fue también coautor a los catorce años del formato RSS, un formato a través del cual se comparten las actualizaciones de blogs y sitios web; colaboro con Tim Berners Lee para establecer estándares en Internet; participo en el diseño de lenguaje Markdown que facilita la inserción de HTML en sitios comos Wordpress; fundo el grupo Demand Progress que lucha contra la censura en Internet, la corrupción de las corporaciones y la defensa de la privacidad; tuvo importantes aportaciones en Creative Commons para compartir libremente cultura; contribuyo a la creación de Reddit y fue Director Técnico de Open Library, un ambicioso proyecto para crear una biblioteca libre y colaborativa a través de Internet.

JSTOR, donde el problema inició


JSTOR es un sistema donde pocos se benefician y muchos son los perjudicados. Funciona como un sistema de acceso a documentos cíentíficos, resultado de cuantiosas investigaciones de Universidades; las cuales una vez desarrolladas los investigadores pagan a prestigiosas revistas científicas para ser publicadas; tales revistas emplean a los académicos para revisión de pares frecuentemente sin pagar para mantener el estandar de calidad de la revista; finalmente cobran el servicio a Universidades y Bibliotecas para poder acceder a las suscripciones científicas.

JSTOR brinda de esta forma un acceso digital a publicaciones, a una módica cantidad, necesaria para una Fundación sin ánimos de lucro para mantener el funcionamiento de la red y donde el resto del dinero se queda en las revistas científicas por los derechos de edición.

Como alguna vez declaro David Segal director ejecutivo de Demand Progress en The Boston Globe: No tiene sentido, es como tratar de meter preso a alguien por el delito de haber revisado demasiados libros en una biblioteca.

Que esos 4 millones de documentos que alguna vez descargo Swartz se encuentren disponibles a través de Internet, es muestra de que JSTOR falla en la labor de facilitar el acceso a la cultura y obstruya además de dificultar el libre desarrollo de la ciencia.

A su vez en estos días en forma de homenaje postumo investigadores, científicos y académicos han publicado miles de artículos en PDF a través de Twitter usando el Hashtag  #PDFtribute, los cuáles se encuentran recopilados en PDFTribute.

La otra cara de la ciencia

La muerte de Aaron pone de manifiesto el debate de la ciencia como un negocio, si bien la investigación académica es libre en las grandes editoriales, responsables de prestigiosas revistas científicas, no sucede igual. En ellas no impera tal directriz.

Las suscripciones para profesores, instituciones y bibliotecas es una gran fuente de ingresos. Funciona de forma ideal para las editoriales, donde ni revisores o investigadores son pagados. Tal sistema funciona porque las revistas científicas se han vuelto una forma de evaluar el desarrollo profesional de un científicos y donde por desgracia parece que no se puede optar por otra alternativa.

sábado, 12 de enero de 2013

Descrito uno de los meteoritos más antiguos procedente de Marte

El meteorito es uno de los más antiguos y conocidos provenientes del planeta rojo.
El meterorito, descubierto en el desierto del Sahara, tiene el contenido de agua más alto que cualquier otro meteorito marciano analizado anteriormente. Créditos: Carl Agee

Puede que sólo se parezca a una roca normal, pero en realidad se trata de una entrega muy especial desde el planeta rojo. Los análisis de laboratorio han revelado que el ejemplar comprado a un comerciante marroquí en 2011 es la primera muestra de origen marciano similar a las rocas ricas en agua examinados por los rovers de la NASA.

El meteorito, bautizado como Noroeste de África (NWA) 7034, contiene una concentración de agua en peso aproximadamente diez veces mayor que cualquiera de los otros cientos más o menos conocidos meteoritos marcianos -piedras raras que son expulsadas desde la superficie de Marte al espacio cuando un asteroide se estrella en el planeta, y, finalmente, encuentran su camino a la Tierra. También es el único conocido de la muestra marciana de la Tierra que proviene de un período crítico, de hace unos 2 millones de años, cuando Marte se volvió más frío y más seco de lo que era originalmente.

Carl Agee, de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque y sus colegas informan sobre sus hallazgos a partir de muestras del meteorito en Science.

Indicios de agua


"Agee y sus colaboradores han abierto la puerta a una parte totalmente nueva de Marte", explica el científico planetario Munir Humayun de la Universidad Estatal de Florida en Tallahassee, que no participó en el estudio. El meteorito, añade, es "el primero de una nueva clase de meteoritos marcianos que proporciona pistas más directas para la historia de la superficie de Marte".

Por otra parte, Humayun reseña, NWA 7034 puede proporcionar la corroboración directa para observaciones de los exploradores, ya que el destino de una misión hacia Marte que traiga muestras a la Tierra es aún incierto.

La composición elemental del meteorito se parece mucho a la de las rocas examinadas en 2005 por el rover Spirit de la NASA en el cráter Gusev. Las rocas mostraron evidencia de alteración química por las interacciones con el agua líquida, reseña Agee. La composición de la NWA 7034 también coincide con la de las rocas estudiadas por la Curiosity, el nuevo rover de la NASA, como se describe en los informes preliminares de los miembros de esa misión.

Enlace perdido


Empleando la colección de datos de 2,1 millones de años, la NWA 7034 es el segundo meteorito más antiguo marciano, y proporciona un "eslabón perdido" en el registro geológico del planeta, según Agee. (El más antiguo meteorito marciano, ALH 84001, es de 4,5 millones de años, mientras que todos los otros meteoritos marcianos son de hace 1,3 mil millones de años o menos.) Varias líneas de evidencia indican que varias partes de Marte fueron más cálidas y húmedas, y por lo tanto un refugio posible para vida basada en el carbono, hace unos 4 millones de años. El contenido de agua relativamente alto de NWA 7034, que podría ser de 0,6% en peso, sugiere que "los procesos de la corteza o superficie que involucran agua puede haber durado más allá de la marca de 4 mil millones de años", añade Agee.

Eso no es una sorpresa, dado el mapa de hidrógeno (un sustituto para el agua) generado por un instrumento de la nave espacial Mars Odyssey que orbita al planeta y la presencia de pequeñas cantidades de agua en pequeños meteoritos marcianos, describe Harry McSween de la Universidad de Tennessee en Knoxville.

El meteorito está hecho de roca volcánica, y la presencia de agua sugiere que la corteza terrestre en Marte interactúo con el agua superficial resultado de la actividad volcánica, en embalses cercanos a la superficie o debido a asteroides que impactaron, describe Agee. Pero Jeffrey Taylor, de la Universidad de Hawai en Honolulu, dice que el hecho de que el contenido de agua revela la abundancia de agua superficial en Marte hace 2,100 millones años.

Referencia:

martes, 8 de enero de 2013

Stephen Hawking, máquinas y héroes científicos

Stephen Hawking. Créditos: NASA / Flickr.
Click-click-click: Esto es lo que se oye cuando se tiene una conversación con Stephen Hawking. Ninguna voz, ningún otro sonido, sin expresiones faciales. Para aquellos que lo conocen, Hawking puede ser capaz de comunicarse a través de sus ojos, pero para el resto de nosotros, su único medio de comunicación es a través de una conexión de infrarrojos que posee su equipo.

El 8 de enero, es el cumpleaños de Hawking , sin embargo, en este día, vale la pena examinar sólo quién y lo que realmente estamos celebrando: ¿el hombre, la mente o la máquina?

Hawking se ha convertido en una especie de "cerebro en una cubeta". Desde que fue aquejado de esclerosis lateral amiotrófica (también llamada enfermedad de Lou Gehrig) hace casi 50 años, sus músculos han dejado de funcionar, aunque su mente y sus sentidos hayan sido afectados. En cierto modo, Hawking es, parafraseando a Obi-Wan cuando se refiere a Darth Vader, "más máquina que hombre ahora".

En una versión de elogiosa historia sobre Hawking, alabamos la persona más inteligente del mundo, el brillante físico, uno de los más grandes cosmólogos de nuestro tiempo. Encaja perfectamente con nuestra concepción de cómo la ciencia y sus héroes trabajan: Para ser un genio todo lo que se requiere es una potente -y "hermosa"- mente. Y, en efecto, a causa de su discapacidad, Hawking encarna la figura mítica capaz de comprender las leyes últimas del universo sin nada más que la pura fuerza de su razonamiento: no puede mover su cuerpo, así que todo debe estar en su mente ¿Qué más necesita un físico teórico?

Sin embargo, en otra versión de la historia de Hawking, nos damos cuenta de que esta más "incorporado" que ningún otro científico, y mucho menos cualquier ser humano. Él se delega a través de numerosos organismos: técnicos, estudiantes, asistentes, y por supuesto, máquinas. Hawking, lejos de ser el producto de su mente por sí sola, esta en realidad profundamente situado, posee una naturaleza colectiva.

Hélène como antropóloga interesada en la ciencia, tecnología y sus héroes, llevo a cabo un estudio etnográfico en profundidad de Hawking: Esencialmente se convirtió en su "tribu". Durante años, lo siguió mientras trabajaba, resolvía problemas, producía teorías, daba charlas y participaba en entrevistas y documentales. Entrevisto todos lo que le rodeaba: enfermeras, asistentes personales, estudiantes, colegas e incluso a los periodistas. Vivía y respiraba la tribu Hawking.

Lo que descubrió fue que para entender Hawking, había que entender a las personas y las máquinas sin los cuales no sería capaz de actuar y pensar, había que entender las formas en que estas entidades aumentan y amplían las competencias de Hawking. Por ejemplo: Las especialidades de sus alumnos, que se distribuyen a través de campos de investigación muy diferentes, que pueda integrar diversas informaciones y diferentes facetas de un problema de una manera que otros no pueden. Su secretaria le proporciona un asistente mental que muchos de nosotros nunca tendríamos, para ordenar y organizar datos de acuerdo con sus intereses y lo que es capaz de procesar.

Esto no es lo mismo que intercambiar ideas con colegas o con alguien a través del correo: pese a que se multiplican las ideas y se clasifican señales que dirigen nuestras interacciones con el mundo. Es en cierto modo una raza, no que esta en contra, pero con máquinas . Se trata de la realización final de la visión de Doug Engelbart sobre aumentar el intelecto humano a través de la tecnología. Pero es sobre todo acerca de vivir nuestras vidas - y la creación de los héroes en ellos - a través de máquinas.

Todos somos máquinas más


La condición de Hawking hace necesaria la mecanización (jerarquización, estandarización y rutinización) del hombre-máquina basado en el medio ambiente. Esta red de cuerpo extendido-compuesto por máquinas y seres humanos permite que con un simple "sí" o un "no" poder entrar en funcionamiento.

Pero hay una complejidad detrás de esta simplicidad, sucede igual que con las interfaces de usuario caracterizadas por su sencillez para ser usada todos los días, ocultando los complejos procesos detrás de su pantalla. Sólo que en este caso estamos hablando de un ser humano -no un teléfono inteligente o la pantalla de ordenador-.

Sólo basta una respuesta "sí" a la pregunta "¿Usted quiere ir a la conferencia" lo que permitirá a Hawking viajar de un extremo de la tierra hasta el otro -sin haber hecho nada más que mover una ceja-. Su voz artificial ofrece otro instrumento del pensamiento, qué está bien concebida, dicho sea de paso, y esto es más cierto en el caso de Hawking. Puesto que él no habla, su discapacidad le obliga a ser aún más claro en su mente y menos preocupados con el trabajo de todas aquellas expresiones.

Al mismo tiempo, esta voz borra - y nos hace olvidar - el papel de la máquina en la medida que habla por él, y marca la presencia de un personaje público. Esto a pesar del hecho de que cada expresión está escrito de antemano, ya sea por Hawking o alguien en su red de asistencia. De la misma manera que sus estudiantes realizan los cálculos en los que sus "discursos" (y artículos) se basan.

¿Cómo se diferencia de otros personajes -incluso el presidente - rodeado por un séquito responsable de la satisfacción de sus necesidades y la comercialización de su imagen?

Tanto Hawking y otras celebridades tienen autoridad desde sus posiciones en la parte superior de la jerarquía, mientras que la parte inferior de esta jerarquía hace posible que estas estrellas promulguen y mantengan su posición en la parte superior. Pero en el caso de Hawking, esta red es mucho más -casi completamente- distribuido e incorporada íntimamente. Hawking no es sólo la emisión de comandos remotos y deseos expresados, todo su cuerpo e incluso su identidad entera se han convertido en la propiedad de una red colectiva humano-máquina. Es lo que se llamaría una distribución centrada en el asunto: un cerebro en una cubeta, que viven en el mundo fuera de la tina.

Tradicionalmente, los asistentes ejecutan lo que la cabeza dirige o ha pensado de antemano. Pero los asistentes de Hawking -humano y máquinas- completan sus pensamientos a través de su trabajo, y clasifican, es decir tienen el atributo, de traducir y realizar. El ejemplo de Hawking nos ayuda a repensar la dicotomía entre los humanos y las máquinas.

También nos ayuda a repensar la dicotomía entre los que están a su cargo, y los que ejecutan. Aunque mucho menos encarnada, se puede pensar en la confianza del cerebro de Obama en la noche de las elecciones: su equipo ¿No era parte del cerebro de Obama? Ayudaron a lograr su éxito, si no más, invirtieron los resultados, y se veían tan agotados como la mente de Obama probablemente se sentía.

Alguien que es de gran alcance es un colectivo, y el colectivo más él, tanto más singular se parecen.

Hawking como persona, su incapacidad y su red incorporada se convierten así en una ventana en nuestras máquinas, la naturaleza del trabajo e incluso nuestra representación de los héroes científicos. Medios populares nos muestra a Hawking como un ser aislado, pero una vez que se aborda su vida, el análisis etnográfico nos muestra que Hawking no es tan diferente de otros científicos a pesar de que tiene una discapacidad. De hecho, es precisamente a causa de su discapacidad que podemos conocer como trabajan los científicos... y cómo el mundo entero va a funcionar un día.

Porque, rodeados como estamos por nuestro mundo de la tecnología y de la información digital, ¿no somos todos discapacitados? Nosotros, como Hawking, al igual que Obama, somos incapaces de pensar y completar los resultados de nuestros pensamientos sin estar conectados a una red de personas, instrumentos, máquinas - y los laboratorios vivientes a través del cual todos estamos distribuidos-.

Hélène Mialet, "On Stephen Hawking, Vader and Being More Machine Than Human", Wired.

viernes, 4 de enero de 2013

La guerra del fin del mundo

"Lo más grande que hay en el mundo, Barón, lo único a través de lo cual puede encontrar el hombre cierta felicidad, es saber que es lo que llaman felicidad."
Mario Vargas Llosa, "La Guerra del fin del mundo"

Ante nosotros se descubre el Brasil del Siglo XIX, el Consejero recorre la Bahía transmitiendo un mensaje de redención y reencuentro con Dios, en tanto a su paso conocemos la miseria y desolación de la región mientras el Consejero reconstruye Iglesias, panteones y anuncia la llegada del Anticristo.

Las nulas esperanzas de quienes escuchan su mensaje hacen que abandonen sus pocas pertenencias y se sumen a su cometido, de pronto no serán cientos sino miles los que acompañen al Consejero hacia el destino final: Canudos, la nueva Jerusalen.

Con un destino y una misión, acabar de una vez por todas con el Anticristo: la recién formada República de Brasil, el Consejero hará de Belo Monte o Canudos la tierra prometida para todos aquellos que creen en su mensaje.

Tales eventos no pasarán desapercibidos por los dos partidos que se disputan el poder de la República, conservadores y republicanos tratarán de emplear a Belo Monte para sus propósitos, sea fortalecer o acabar de una vez con la recién formada nación.

Es así que transcurren dos expediciones militares, con nulos resultados, hasta que la República envía a la mejor unidad militar con la que cuenta, el Séptimo Regimiento de Brasil al mando del Coronel Moreira César.

Estamos de esta forma ante la gran batalla, una que hipnotiza y encanta, donde deambulan sentimientos y causas, historias que cautivan no sólo por el contexto en el cual se desenvuelven sino también por las razones y causas que conducen los actos de cada uno de los principales actores en esta la guerra, la última antes del fin del mundo.

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