martes, 25 de septiembre de 2012

Detrás del genoma Denisovano

Créditos: Max Planck.

Tan solo hace dos años se conoció en una cueva remota de Siberia, una especie hasta hace poco desconida. Hoy llamados denisovanos, debido a la cueva donde fueron encontrados, la cueva Denisova, en las montañas Altai, al sur de Siberia. Las muestras eran escasas: apenas dos dientes y un fragmento de dedo de unos 48 mil años. No obstante se ha podido extraer muestras de ADN fósil, difícil puesto que el ADN se degrada fácilmente, pero en Denisova las condiciones ambientales lo han hecho posible.

Para poder trabajar con las muestras obtenidas, Matthias Meyer, experto alemán ha logrado un novedoso método con el que ha podido no sólo secuenciar el 99% de los nucléotidos de ADN, sino también obtener una imagen clara de su genoma usando tan sólo una muestra de ADN del fragmento de dedo denisovano.

El trabajo realizado en el Instituto Max Plank, fue dirigido por Svante Pääbo, conocido por haber logrado el Genoma Neandertal. El éxito de la precisión de esta secuenciación de ADN se ha logrado al comparar fragmentos de genes que pertenecieron a esta niña que vivió hace 50 mil años en Siberia con genomas de seres humanos actuales. A partir de esta comparación fue posible determinar que los denisovanos poseen pocos cambios genéticos comparados con los seres humanos y que son parientes cercanos de los neandertales.

Pese a la muestra de dos dientes y un fragmento de dientes diminuta si se compara con los cientos de fósiles de neandertales, se ha obtenido un genoma más completo que el de Neandertal. Con este conocimiento del genoma, se ha podido saber incluso el color de ojos, cabello y piel de la niña, que al parecer son todos marrones.

Además de ello pone también de relieve que Asia fue un lugar poblado por diferentes grupos de seres humanos que tuvieron cruces entre si, lo que permite conocer como se desplazaron los seres humanos en aquellos tiempos. Lo cual no fue tan sencillo como se creía, el Homo Sapiens salió de África y fue eliminando toda la población sin cruzarse. Con el análisis de ADN neandertal y denisovano se ha podido comprender que tenemos muestras de genes de tales parientes desde hace decenas de años.

Con estos datos se sabe que las personas que habitan en Papúa Nueva Guinea y el Sudeste Asiatico poseen al menos de tres por ciento de genoma denisovano. Los grupos han y dai en China tienen también restos de genes denisovanos, pero en menor medida que sus vecinos. Se nota también, que papuanos tienen más genes denisovanos heredados del lado paterno, que del materno, que puede traducirse en dos hipótesis: los machos denisovanos podian elegir a sus hembras para la cruza, o que las uniones no eran completamente compatibles, tomando como referencia la genética, por lo que la selección natural terminó eliminando algunos cromosomas X.

El nuevo método para secuenciar ADN fósil ha dado sus primeros frutos, lo que supone nuevas aplicaciones en un futuro próximo, lo que podra ayudarnos a hacernos una idea cada vez más clara del desarrollo de la especie y comprender porque somos la única especie humana que sobrevive.

Referencia:

viernes, 21 de septiembre de 2012

Novacut, editor de vídeo profesional para Ubuntu


Novacut es un potente editor de vídeo profesional y Opensource disponible en este momento sólo para Ubuntu.

Para poder trabajar se basa en Dmedia, lo que permite gestionar una libería de contenidos de vídeo, para poder almacenarlos tanto en en espacio virtual como de forma local. También usa CouchDB para poder trabajar con los metadatos tanto locales como guardados en la nube.

Entre las cualidades que posee Novacut es la posibilidad del trabajo colaborativo, contando con la posibilidad de trabajar proyectos en “la nube”, lo que permite editar en tiempo real un vídeo a varios usuarios, no importando su situación geográfica.

Novacut es un editor de vídeo no lineal profesional, enfocado a la producción de contenidos audiovisuales para cine y televisión, “con el objetivo de llevar un flujo de trabajo ágil y distribuido por primera vez con software libre.”

Se puede instalar en Ubuntu agregando su repositorio para después instalarlo, también esta disponible desde launchpad.

sudo apt-add-repository ppa:novacut/stable
sudo apt-get update
sudo apt-get install novacut

martes, 18 de septiembre de 2012

A pesar de que se puede identificar las raíces de la humanidad aún no se tiene claro su lugar de origen.
The Descent of Man. Créditos: Danacea.

A pesar de que algunos titulares puede hacer llegar a creer, está claro que los humanos modernos se originaron en África antes de extenderse por todo el mundo. Sin embargo hemos encontrado que la propagación es un poco más complicada de lo que se podría haber esperado, dado que estos primeros humanos parecen haberse apareado con otros seres humanos premodernos en el viaje.

Pero los humanos modernos parecen haber estado presente en África desde hace más de 50,000 años antes de extenderse a otros continentes y poseemos una imagen poco clara de lo que estaba pasando allí. Un nuevo estudio de genomas africanos sugiere que puede que no sea posible asignar a nuestra especie un sitio de origen específico en África. Pero los datos sí identifican la más antigua población distinta en el planeta, y alude a algunas de las adaptaciones que puede haber ayudado a los humanos modernos a un gran impulso.

En lugar de trabajar con genomas completos, un equipo internacional de investigadores analizaron los sitios en el genoma que difieren entre individuos comunes (estos son llamados SNPs, o polimorfismos de un solo nucleótido-). Esto no proporciona tanta información como una secuencia de genoma, pero es mucho más rápida y económica. Como resultado, el equipo fue capaz de analizar 2,3 millones de SNP de un total de 220 africanos diferentes.

El trabajo previo con el ADN mitocondrial sugiere que los miembros de grupos de habla clic (el khoe-San) tuvieron la mayor diversidad genética y por lo tanto eran los más propensos a ser la más vieja rama del árbol genealógico humano moderno. El nuevo estudio hace posible proporcionar realmente una fecha para su rama: 100,000 años, aproximadamente la misma época que el hombre moderno se cree apareció por primera vez en África.

A partir de ahí, le tomó más de 50,000 años antes de que el próximo grupo distinto se separara (en África Central). Ellos fueron seguidos poco después por los africanos del este, antes de una gran diversificación de los grupos de África Occidental. La fecha de la rama de África Central corresponde aproximadamente con el punto en el que los humanos modernos comenzaron a emigrar fuera de África. Lo que aún no esta claro es saber si esto es una coincidencia o un conjunto único de condiciones ambientales que desencadenaron tales cambios en poblaciones humanas.

La presencia de poblaciones distintas en el expediente indica que la población africana es lo que se denomina "estructurado", que significa que hay distintas poblaciones que no han tenido mucho intercambio de material genético. Pero también hay pruebas de lo que se denomina mezcla o la introducción repentina de material de poblaciones previamente aisladas. Esto probablemente es más dramático en el caso de los bantúes, una  de las poblaciones más prósperas de África, cuyas poblaciones de agricultores muestran signos de una reciente introducción de ADN. También hay otro grupo de edad que parece haber recogido ADN África Oriental, que puede estar asociada con la adopción de un estilo de vida agrícola.

En conjunto, la estructura y la mezcla hacen que sea muy difícil determinar el lugar en África donde los seres humanos modernos hayan aparecido por primera vez. "No está claro si los humanos modernos se originaron de una sola población por apareamiento al azar", concluyen los autores, "o si los seres humanos modernos surgieron de una población geográficamente estructurada, donde ocurrió un intercambio de material genético con humanos arcaicos". Sin embargo, los autores fueron capaces de determinar algunos de los rasgos que probablemente fueron decisivos en su éxito. Esto se debe a que muchos grupos contienen señales de lo que se llama un barrido selectivo, donde un rasgo muestra signos de haber barrido a través de una población, proporcionándole una ventaja evolutiva.

La ventaja no es sólo nuestro cerebro. El khoe-san tienen el índice más alto de una variante asociada con el rendimiento muscular rápido que cualquier otra población encuestada (excepto, quizás, los deportistas profesionales). Otra variante, que se encuentra en altos niveles en la mayoría de las poblaciones analizadas, se asocia con el crecimiento y la función muscular. Otros tres genes tienen una clara señal de barrido selectivo participan en formación de huesos y cartílagos. Sin embargo, otro está asociado con la función inmune.

Eso no quiere decir que los cerebros no estaban involucrados, ya que dos de las cinco señales más fuertes eran los genes asociados con problemas neuronales (microcefalia y Alzheimer), lo que sugiere su función habitual es la de regular la función cerebral. Sin embargo, el trabajo pone de manifiesto que no se trata sólo de nuestros cerebros lo que nos preparo hasta este momento.

Es posible que la secuenciación completa del genoma eventualmente aclare la compleja historia de nuestro origen en África. Pero si la población de África se estructuró en gran medida, tanto antes como después de este origen, y hubo mestizaje en el pasado, entonces descifrar la cadena exacta de eventos será casi imposible. Si nuestra historia es tan compleja, puede no tener sentido hablar de un único origen de todos modos.

John Timmer, "Study finds humanity's origins clouded by isolation and interbreeding", Ars Technica.

jueves, 13 de septiembre de 2012

Un estudio sobre Virus gigantes sacude el Árbol de la Vida

Los virus gigantes deben incluirse en el reconstruido árbol de la vida, consideran investigadores en un nuevo estudio. El mimivirus, que se muestra aquí (pequeños hexágonos negros) que infectan una ameba, son tan grandes como algunas células bacterianas y comparte algunas estructuras de proteínas antiguas con la mayoría de los organismos. Créditos: Prof. Didier Raoult, Rickettsia Laboratory, La Timone, Marseille, France.
Un nuevo estudio sobre virus gigantes apoya la idea de que los virus son organismos vivos antiguos y no inanimados restos moleculares fuera de control, como algunos científicos han argumentado. El estudio puede volver a formular de nuevo el árbol de la vida universal, añadiendo una cuarta rama importante a las tres que la mayoría de los científicos coinciden en representar a los ámbitos fundamentales de la vida.

Los nuevos hallazgos aparecen en la revista BMC Evolutionary Biology.

Los investigadores utilizaron un método relativamente nuevo para poder estudiar el pasado distante. En lugar de comparar las secuencias genéticas, que son inestables y cambian rápidamente con el tiempo, buscaron evidencia de eventos pasados ​​en tres dimensiones, en los dominios estructurales de las proteínas. Estos motivos estructurales, llamadas pliegues, son fósiles moleculares relativamente estables que -al igual que los fósiles de huesos humanos o animales- ofrecen pistas sobre antiguos eventos evolutivos, explica el profesor Gustavo Caetano-Anollés de la Universidad de Illinois y el Instituto de Biología Genómica, quien dirigió el análisis.

"A igual que los paleontólogos, nos fijamos en partes específicas del sistema y cómo cambian con el tiempo", explica Caetano-Anollés. Algunos pliegues de proteínas sólo aparecen en un grupo o en un subconjunto de organismos, añade, mientras que otros son comunes a todos los organismos estudiados hasta el momento.

"Hacemos una suposición básica de las estructuras que aparecen con más frecuencia, mientras aparezcan en un mayor número de grupos son estructuras más antiguas", agrega.

La mayoría de los esfuerzos para documentar la relación de todos los seres vivos han dejado los virus fuera de la ecuación, Caetano-Anollés reitera.

"Siempre hemos estado mirando el último ancestro común universal mediante la comparación de las células", dice. "Nunca hemos añadido los virus. Así que poner virus en la mezcla permite ver de donde vinieron estos virus".

Los investigadores llevaron a cabo un censo de todos los pliegues de proteínas que se producen en más de 1,000 organismos que representan a las bacterias, virus, microbios conocidos como arqueas y demás seres vivientes. Los investigadores incluyeron virus gigantes porque estos virus son grandes y complejos, con genomas rivales -y en algunos casos superan- las dotaciones genéticas de las bacterias más simples, explica Caetano-Anollés.

"Los virus gigantes tienen maquinaria increíble que parece ser muy similar a la maquinaria que usted tiene en una célula", comenta. "Tienen una complejidad y tenemos que explicar por qué."

Parte de esa complejidad incluye enzimas que intervienen en la traducción del código genético en proteínas. Los científicos se sorprendieron al encontrar estas enzimas en los virus, ya que los virus carecen de toda proteína conocida en la creación de proteínas y deben comandar las proteínas del huésped para hacer el trabajo por ellos.

En el nuevo estudio, los investigadores marcaron las relaciones evolutivas entre las dotaciones de proteínas de cientos de organismos y utilizaron la información para crear un nuevo árbol universal de la vida que incluyera los virus. El árbol resultante tenía cuatro ramas bien diferenciadas, cada una representando un "supergrupo". Los virus gigantes formaban la cuarta rama del árbol, al lado de las bacterias, Archaea y Eukarya (plantas, animales y todos los demás organismos con células eucariontes).

Los investigadores descubrieron que muchos de los pliegues de proteínas más antiguos -que se encuentran en la mayoría de organismos celulares- también están presentes en los virus gigantes. Esto sugiere que estos virus aparecieron muy temprano en la evolución, cerca de la raíz del árbol de la vida, de acuerdo a Caetano-Anollés.

El nuevo análisis se suma a la evidencia de que los virus gigantes eran originalmente mucho más complejos de lo que son hoy en día y experimentaron una drástica reducción en sus genomas con el tiempo, concuerda Caetano-Anollés. Esta reducción probablemente explica su eventual adopción de un estilo de vida parasitaria. Él y sus colegas sugieren que los virus gigantes son más como sus antepasados ​​originales que los pequeños virus con genomas recortados.

Los investigadores también encontraron que los virus parecen ser clave "propagadores de la información".

"Las estructuras de las proteínas que comparten otros organismos con los virus tienen una cualidad particular, están (más ampliamente) distribuidos que otras estructuras". "Todas y cada una de estas estructuras es un descubrimiento increíble en la evolución. Y los virus están distribuyendo esta novedad".

La mayoría de los estudios de los virus gigantes ", apuntan en la misma dirección". "Y este estudio ofrece más evidencia de que los virus están incrustadas en el tejido de la vida."

El equipo de investigación incluyó a la estudiante Arshan Nasir y Kim Kyung Mo, del Instituto Coreano de Investigación de Biociencia y Biotecnología.

Referencia:

martes, 11 de septiembre de 2012

Tres cosas inteligentes sobre el agua

Créditos: Garry McLeod.
  1. ¿El agua se presenta en tres estado?, no exactamente. Hay por lo menos 22 diferentes fases de agua (19 son hielo, dos son líquidos y uno es gas). Una de las fases exóticas más útiles del agua es el estado "supercrítico" que se alcanza a una muy alta temperatura y presión. En esas condiciones, el agua puede ser densa como un líquido, pero tener la fluidez de un gas. En la naturaleza, el agua supercrítica es probable que exista en yacimientos geotérmicos. 
  2. Si todo del agua dulce de la Tierra se hizo una reuniera, formaría una esfera de 273 kilómetros de diámetro. Añadir a todo esto el agua salada y el orbe sería de 1384 kilómetros de diámetro (la Luna tiene aproximadamente 3,540 kilómetros millas de diámetro). Y nuestro planeta no es una esfera de agua en el sistema solar. Ese título pertenece a la luna de Júpiter, Europa, que tiene dos o tres veces más agua y por debajo de su corteza helada. 
  3. El hielo es raro, pero es esencial para las formas de vida de agua dulce: Al igual que otros líquidos, cuando se enfría. Pero cuando se convierte en hielo que se expande en un 9 por ciento de su volumen. Esto significa que el hielo flota sobre el lago frío, lo que a su vez significa que los seres vivos acuáticos pueden nadar con seguridad por debajo y sobrevivir el invierno. 
Referencia:

    sábado, 8 de septiembre de 2012

    Experimento en Facebook aumentó el número de votantes en EE.UU.

    Un estudio muestra la influencia de los amigos cercanos en la participación electoral.
    Facebook mostró información y mensajes sociales durante el día de elecciones de Congreso en 2010 en EE.UU.

    ¿Cuánto puede influir en la actividad de Facebook el mundo real? Cerca de 340,000 personas adicionales se presentaron a votar en las elecciones de 2010 Congreso de Estados Unidos motivados por un mensaje de Facebook, los investigadores estiman que se dirigió un experimento empelando los 61 millones de usuarios de la red social.

    El estudio, publicado en la revista Nature, es el primero en demostrar que el mundo en línea puede afectar un comportamiento en el mundo real a gran escala, explican los investigadores. Sin embargo, los amigos más cercanos en Facebook ejercen la mayor influencia en conseguir que los usuarios asistan a las urnas.

    Algunas personas piensan que no hay forma de que el mundo en línea puede tener un efecto en la vida real, mientras que otros argumentan que los medios sociales son tan influyentes para que un suceso como la Primavera Árabe sea catalizada por las redes, reitera James Fowler, politólogo de la Universidad de California, San Diego, quien dirigió el estudio en colaboración con Facebook, de acuerdo datos del equipo científico.

    "Nuestro estudio muestra que la verdad está en algún lugar entre: las poderosas redes en línea... pero son esos lazos del mundo real que siempre hemos tenido los que logran una diferencia ", explica.

    La presión social


    El experimento asignado a todos los usuarios de Facebook en Estados Unidos mayores de 18 años que accedieron a la página web en el 2 de noviembre de 2010 - El día de las elecciones - permitió agruparlos en uno de tres grupos.

    Cerca de 611,000 usuarios (1%) recibieron un 'mensaje de información" en la parte superior de sus notificaciones, que los animó a votar, con un un enlace a información sobre lugares de votación e incluyó una botón "Voté" y un contador de Facebook los usuarios que habían hecho clic. Alrededor de 60 millones de usuarios (98%) recibieron un "mensaje social", que incluía los mismos elementos, pero también mostraba las fotos de los perfiles de hasta seis amigos de Facebook seleccionados aleatoriamente que habían hecho clic en el botón "Voté". El 1% restante de usuarios se asignaron a un grupo control que no recibió mensaje.

    Los investigadores luego compararon los comportamientos de los grupos en línea, donde 6,3 millones correspondía a los usuarios con registros de votación a disposición del público para ver qué grupo era en realidad más propensos a votar en la vida real.

    Los resultados mostraron que los que recibieron el mensaje informativo votaron en la misma proporción que los que no veían un mensaje en absoluto. Pero los que vieron el mensaje social fueron un 2% más propensos a hacer clic en el botón "Voté" y un 0.3% más propensos a buscar información acerca de un centro de votación que los que recibieron el mensaje informativo, y tuvieron 0.4% más probabilidades de ir a las urnas que cualquiera de los otros grupos.

    Los investigadores estiman que, el mensaje social, aumentó la participación directa en cerca de 60,000 votos. Pero otras 280,000 personas fueron indirectamente a urnas al ver los mensajes en sus feeds de noticias, por ejemplo, diciéndoles que sus amigos habían hecho clic en el botón "Voté". "La red social en Internet ayuda a cuadruplicar el efecto del mensaje", explica Fowler.

    Íntimo y personal


    Sólo amigos cercanos influenciaron a los usuarios a votar en el mundo real. Los usuarios de Facebook tienen un promedio de cerca de 150 amigos, pero es probable que tengan una relación estrecha con sólo 10. "Los 10 más cercanos amigos en Facebook que importan y otros 140 que no importaban en absoluto", añade Fowler.

    Los investigadores alabaron el estudio por la cuestión que aborda y su escala. Una de las cuestiones más acuciantes en el comportamiento humano colectivo es si las plataformas de redes sociales pueden cambiar el comportamiento de masas, añade Brian Uzzi, sociólogo de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois.

    Sin embargo, otros agregan que se necesitan más investigaciones. Es importante precisar exactamente por qué un usuario tiene más probabilidades de voto si sus amigos lo hacen, opina Michael Macy, experto en redes de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York.

    En general, el experimento tuvo un efecto hacia el extremo inferior que salió a votar "lo que las campañas pueden lograr", dice Fowler: llamando de puerta en campañas pueden aumentar la participación de los votantes en un 8%, por ejemplo, mientras que las campañas de correo electrónico logran ganancias de 1% o menos, estima. Pero, añade Fowler, la audiencia de las redes sociales es grande y las estimaciones del estudio son conservadoras, porque, por ejemplo, muchos usuarios han iniciado sesión en Facebook demasiado tarde para que los mensajes tengan efecto. Fowler hace hincapié en que los comportamientos distintos de votación no necesariamente se ven influenciados en la misma forma.

    Cameron Marlow, director en Facebook del equipo científico y co-autor del estudio, destaca que las identidades de los individuos fueron protegidos en el estudio. Se negó a comentar sobre si Facebook podría implementar cualquier mensaje para ayudar a aumentar la participación de los votantes en las Elecciones Presidenciales de este año en EE.UU. 

    Aclaración:

    La versión original de esta historia indica que sólo los amigos cercanos ejercen influencia en conseguir que sus amigos acudan a las urnas. Eso es verdad para las 280,000 personas que acudieron luego de ver los mensajes en sus notificaciones. Pero no es cierto para los 60,000 que votaron debido al mensaje en Facebook, algunos de los que votaron a pesar de que no aparecían amigos íntimos en el mensaje. El texto ha sido aclarado.

    Referencia:

    jueves, 6 de septiembre de 2012

    Largo adiós a Voyager

    Sondas de la NASA encuentran sorpresas al borde del Sistema Solar
    Sonda Voyager 2. Créditos: NASA.
    ¿Ya hemos llegado? Ed Stone, científico del proyecto para las dos naves espaciales Voyager de la NASA, quiere saber. Desde su lanzamiento en 1977, las sondas se han aventurado miles de millones de kilómetros más allá de los planetas exteriores. Ahora, Stone y sus colegas están buscando señales de que la Voyager 1 podría finalmente estar llegando al borde del sistema solar -donde la heliosfera, la burbuja de partículas cargadas eléctricamente sopla hacia fuera por el Sol, hacia el espacio interestelar-.

    La detección y caracterización de este umbral -llamada heliopausa- sería la ventaja definitiva para una sonda que registró sus 35 años en el espacio, el 5 de septiembre. Cuando la Voyager 1 se establezca, comenta Stone, físico del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, que ha coordinado la misión desde que se puso en marcha las sondas, "la era espacial tenía sólo 20 años de edad y no había evidencia de que ninguna nave podría viajar tan lejos del Sol".

    La extraordinariamente longeva Voyager 1 comenzó a detectar indicios de una región de frontera hace ocho años. Pero salir del Sistema Solar está demostrando ser un largo además de complicado asunto que Stone y sus colegas habían previsto. Cuando la Voyager 1 este bien y verdaderamente fuera, puede transformar las ideas de los investigadores sobre el borde invisible del Sistema Solar.

    En el último giro en la historia, el arte parece estar atravesando una inesperado 'zona muerta'. Esta semana, Robert Decker, un científico espacial en la Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory en Laurel, Maryland, y sus colegas informaron la ubicación actual de Voyager 1, a 121,6 unidades astronómicas (18,2 millones de kilómetros) del Sol, la velocidad media de las partículas solares se ha reducido a casi cero. (Voyager 2, que está aproximadamente 3 mil millones kilómetros más cerca del Sol y se mueve en una dirección diferente, aún tiene que detectar la misma reducción en la velocidad).

    El equipo de Decker informó por primera vez el cambio el año pasado, cuando tuvo mediciones de la velocidad de las partículas únicamente en la dirección radial, hacia el exterior desde el sol. En ese momento, el equipo pensó que el cambio era una señal de que la nave se acercaba a la heliopausa, donde las partículas solares se espera chocan con poderosos vientos generados por las supernovas que explotaron entre 5 a 10 millones de años atrás. La colisión obligaría a las partículas solares dejar el movimiento hacia fuera y comenzaría a empujar hacia un lado, como una corriente de agua que caen sobre una superficie sólida.

    Para probar la idea, los ingenieros al mando de Voyager 1 la han colocado de costado siete veces, de manera que sus instrumentos pueden registrar velocidades de las partículas a lo largo de una línea perpendicular en su rumbo. Teniendo en cuenta que el envío de una orden a Voyager 1 tarda ahora 17 horas, y que el transmisor de la nave funciona a 23 vatios - casi tan poderosos como un foco de refrigerador- tal comunicación es un logro en sí mismo. Los investigadores se sorprendieron al encontrar que las partículas tenían una velocidad cero en esta dirección polar, también -lo que indica que eran casi estacionarias en lugar de ser azotadas por los vientos estelares. Eso no puede suceder en la heliopausa, agrega Decker. "Por lo tanto, concluyo... que la Voyager 1 no esta en la actualidad cerca de la heliopausa, al menos en la forma en que se ha previsto", escribe el equipo.

    Decker y sus colegas piensan ahora que desde 2010, cuando la primera nave registró una caída de la velocidad, que ha estado en la antesala a la heliopausa, que posee por lo menos 1000 millones de kilometros de espesor. ¿Por qué las partículas se calman sigue siendo un misterio?, explica Stamatios Krimigis, científico espacial en la Universidad Johns Hopkins y coautor del artículo. Esto deja a los teóricos en un aprieto. "Ya que no existe ninguna orientación sobre lo que constituye salir del Sistema Solar y estar dentro de la galaxia", comenta Krimigis.

    Gary Zank, un físico teórico de la Universidad de Alabama en Huntsville, está de acuerdo. "No considero que el papel a medida nos obliga a revisar nuestros modelos", reitera. Su equipo y otros teorizan que una pared magnética en la heliosfera exterior, causada por una acumulación de líneas de campo magnético, podría frenar el flujo de partículas cargadas a  las velocidades cercanas a cero registradas por Voyager 1.

    Aunque la nave aún no ha llegado a la heliopausa, el límite puede estar al alcance. En mayo pasado, la Voyager 1 registro explosiones sin precedentes de los rayos cósmicos -protones altamente energizados y núcleos atómicos- que vienen de fuera del Sistema Solar. Los picos regresaron en julio, esta vez junto con un descenso en la incidencia de baja energía de los rayos cósmicos que se aceleraraban en el Sistema Solar. Los cambios sugieren que la Voyager 1 se acerca al borde del Sistema Solar y podría cruzar la heliopausa a finales de año, explica Krimigis. Pero, agrega, "la naturaleza parece ser mucho más imaginativa de lo que somos, por lo que podría ser un gran error".

    De hecho, David McComas, un físico del Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio, Texas, y Nathan Schwadron, un físico del plasma de la Universidad de New Hampshire, en Durham, sugieren una explicación alternativa. En un artículo de prensa en The Astrophysical Journal, proponen que la Voyager 1 se encuentra en una región donde las líneas de campo magnético que atraviesan la heliosfera exterior enlazan con el campo magnético del resto de la galaxia. Aquí el campo crearía un conducto para los rayos cósmicos galácticos, causando los picos detectados. Los rayos cósmicos acelerados dentro de la heliosfera tenderían a moverse a lo largo de las líneas de campo con menos probabilidades de llegar a la Voyager. Si este modelo es correcto, consideran McComas y Schwadron, la heliopausa todavía puede demorar años.

    Si la Voyager 1 no abandona el Sistema Solar, puede encontrarse con sorpresas. Los investigadores han asumido durante mucho tiempo que un arco de choque está fuera de la heliopausa. Al igual que la onda de choque alrededor de un avión supersónico, el arco de choque se cree lo forman como los arados del Sistema Solar a través del medio interestelar, forzando al gas ionizado local a cambiar la densidad de forma abrupta y discontinua. Pero en mayo, McComas y sus colegas informaron que los datos Interestelares de la NASA Boundary Explorer (IBEX) ponen en duda los datos de la misión. Desde la órbita de la Tierra, sondas IBEX detectan átomos eléctricamente neutros que se deslizan en el Sistema Solar en el medio interestelar a través de la heliopausa. Sus medidas sugieren que el Sol y los planetas se mueven a través del medio interestelar alrededor del 12% más lento de lo que se calculaba -demasiado lento para generar una onda de choque-.

    Nada de esto molesta o provoca incertidumbre a Stone, quien espera que las dos Voyagers crucen la heliopausa mucho antes de 2025, antes de los isótopos de plutonio que alimentan las naves se agoten. Por el contrario, añade Stone, que está complacido de que el viaje de ida ha dado tantos giros inesperados. "Una cosa es Voyager que nos ha enseñado es estar preparado para ser sorprendidos."

    Referencia:

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