viernes, 27 de mayo de 2011

Buena ciencia en Star Trek: Un nuevo comienzo

Star Trek: un nuevo comienzo se planeta como un reinicio a la saga Star Trek y es digno reconocer que tiene una buena historia, acompañada de buenos efectos y sobre todo con una coherencia en lo que se refiere a temas de Ciencia.

Al poco de iniciar surge una escena en la cual una nave romulana ataca a una de la Federación, donde una expulsión abre una parte del casco, produciendo una descompensación y en consecuencia una tripulante es expulsado hacia el exterior. Conforme la escena transcurre se observa como la tripulante pasa de un ambiente donde los gritos y sonidos son sustituidos por un absoluto silencio, pese a que se observen disparos, impactos y explosiones. Un detalle que aunque sea para dar dramatismo ofrece una pincelada de ciencia.


Conforme la trama avanza los protagonistas intentan frenar la perforadora romulana en Vulcano.La nave romulana ubicada a cientos de kilómetros de la superficie desciende una estructura que penetra en la atmósfera y termina en una plataforma desde la cual se lanza un rayo que hace un agujero para llegar hasta el núcleo del planeta. El capitan de Enterprise se reune con el capitán romulano para necociar llevandose a varios tripulantes para que aborden la plataforma.

¿Cómo logran descender a la plataforma? Usando trajes presurizados y un paracaídas para descender en caída libre.

Contrario a la idea general, en el espacio hay gravedad.Que un astronauta flote en el espacio se debe no a la ausencia de gravedad, esta en órbita en caída libre en el espacio. Para permanecer en orbita, se debe desplazar a una velocidad determinada dependiendo de la altura. Para que un objeto como un satélite permanezca en órbita debe desplazarse a una velocidad de 36,000 kilómetros.Suponiendo que el planeta Vulcano tenga las mismas características de la Tierra la nave se encuentra flotando usando sus propulsores y si alguien se deja caer, naturalmente caerá.

He aquí un detalle si alguien se dejara caer, no sería en vertical como se muestra sino en diagonal debido a que la nave se desplaza, manteniendo de esta forma la velocidad horizontal inicial del transbordador, hasta que el rozamiento de la atmósfera lo frenara.

Cuando los sujetos entran en la atmósfera, es una escena en silencio escuchándose sólo la respiración. Chejov quien rmonitorea su entrada desde Enterprise asegura que están entrando ¿Cómo sobreviven?

A pesar de que la mayoría considera que una reentrada a la atmósfera involucra un sobrecalentamiento, de forma que sin protección adecuada, el objeto arderá. En este sentido todos los objetos que ingresan a la atmósfera sufren altas temperatura, como los meteoros y meteoritos. Pero esto se debe a la velocidad con la cual ingresan que calienta y comprime el aire que esta por delante del objeto. Tomando en cuenta que la acción de ingreso a Vulcano sucede en apenas 30 segundos y tomando en cuenta que el planeta en cuestión posee una acelración similar a la de la Tiera (9.8 m/s2) la velocidad a la que desciende los sujetos sería de 1,058 km/h. Una velocidad muy alta pero no lo suficiente para provocar que los sujetos se incineren.

lunes, 23 de mayo de 2011

En una selva de América del Sur, lejos de los círculos de tráfico, plazas de la ciudad y estructuras como el Pentágono, persiste el corazón de la geometría.

Los pobladores que pertenecen a un grupo de la Amazonía llamado mundurucú captan de forma intuitivamente los principios geométricos abstractos pese a no tener una educación formal de las matemáticas, dice el psicólogo Véronique Izard, de la Université Paris Descartes, y sus colegas.

Personas de la tribu Mundurucú de entre 7 a 13 años de edad demuestran de manera firme la comprensión de las propiedades de puntos, líneas y superficies que los adultos y los niños de la escuela en los Estados Unidos y Francia conocen, el equipo de Izard informa de su estudio en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Niños en EE.UU. entre las edades de 5 y 7 parcialmente entienden el espacio geométrico, pero no con la misma medida que los niños mayores y adultos, agregan los investigadores.

Estos resultados sugieren dos posibles vías para el conocimiento geométrico. "La primera indica que cualquier conocimiento sobre geometría es innato, pero no aparece hasta alrededor de los 7 años de edad o la geometría que se aprende, debe ser adquirida sobre la base de la experiencia general con el espacio, tales como la forma en que nuestros cuerpos se mueven", añade Izard.

Ambas posibilidades son un rompecabezas, añade. Si la geometría se basa en un mecanismo cerebral innato, no está claro cómo este sistema neuronal genera nociones abstractas acerca de los fenómenos tales como las superficies infinitas y por qué este sistema no es totalmente comprendido hasta los 7 años de edad. Si la geometría depende de años de aprendizaje espacial, no se sabe cómo la gente transformar la experiencia del mundo real en conceptos abstractos geométricos -tales como las líneas que se extienden por siempre o el perfecto ángulo recto- que un habitante de la selva nunca se encuentra en el mundo natural.

En cualquier caso, los conocimientos descubiertos de los mundurucú en geometría abstracta contrastan con la obtenidos en el pasado por el grupo Izard que estos pobladores amazónicos no pueden añadir o manipular los números de más de cinco. La geometría puede tener una base evolutiva más firme en el cerebro que la aritmética, añade un neuropsicólogo cognitivo Brian Butterworth, del University College de Londres.

"Si es así, esto apoyaría los recientes hallazgos de que las personas que no logran aprender aritmética, o cálculo, todavía pueden ser buenos en geometría", considera Butterworth.

El filósofo Emanuel Kant propuso en 1781 que las personas poseen una innata intuición geométrica del espacio. El grupo de investigadores dirigidos por Izard simpatiza con esa opinión. El coautor del estudio y psicólogo de la Universidad de Harvard Elizabeth Spelke sostiene que la evolución ha dotado a las personas con "conocimiento básico" sobre diversos ámbitos, incluido el espacio físico.

Otros psicólogos, como Nora Newcombe, de la Universidad de Temple en Filadelfia, se refiere a las primeras experiencias en el movimiento del propio cuerpo a través del espacio, que actúan sobre los objetos y la observación de las consecuencias de acciones como algo fundamental para el conocimiento espacial y geométrico. El equipo de Izard hace hincapié en la geometría innata en el aprendizaje espacial en el nuevo documento, agrega Newcombe.

Izard reconoce el entusiasmo inicial de su grupo sobre las ideas de la tribu mundurucú acerca de la geometría que apoya Spelke en ideas sobre el conocimiento básico. Entre 2006 y 2007, Izard y coautor del estudio, Pierre Pica, de la Université Paris 8 estudiaron a 22 adultos y ocho niños de tres aldeas mundurucú situadas a más de 100 km aguas arriba de cualquier otro asentamiento.

Izard y Pica primero probaron el conocimiento de las líneas rectas. Los participantes vieron imágenes de planos de dos dimensiones y esferas tridimensionales en una pantalla de computadora, que los investigadores describieron como mundos imaginarios. Puntos situados en las superficies de los planos y esferas corresponden a los pueblos que estaban conectadas por caminos rectos.

Los voluntarios respondieron a 21 preguntas, tales como "¿Puede haber más de dos líneas dibujadas a través de un punto?" Y "¿Puede una línea cruzar a otra línea?" Ilustraciones de un plano o una esfera aparecían con cada pregunta para describir el problema visual .

Los aldeanos Mundurucú respondieron a muchas preguntas correctamente de lo que cabría esperar por azar. La precisión llegó a más del 90 por ciento en respuesta a las preguntas geométricas sobre un mundo plano y más del 70 por ciento de preguntas sobre un mundo esférico. En ambos reinos imaginarios, alrededor del 90 por ciento de los aldeanos estuvieron de acuerdo en la existencia de líneas paralelas - líneas infinitas que nunca se cruzan-.

A continuación, Izard y Pica probaron sus conocimientos sobre triángulos. Los voluntarios volvieron a ver un plano y una esfera. En cada ejemplo, un par de puntos representaban dos pueblos. Dos flechas que salen de cada punto formaban ángulos, con flechas de la parte inferior que designan un camino recto entre los pueblos y una flecha apuntando hacia arriba un tercer pueblo, invisible que completaba una forma triangular.

Los participantes estimaron la ubicación del tercer pueblo, señalando en la pantalla. Los habitantes de Mundurucú luego midieron el ángulo de caminos que conectaban el pueblo invisible a los pueblos visibles. En algunos casos, los Mundurucú reproducían los ángulos con las manos en forma de V, que un experimentador mide con un dispositivo especial. En otros ensayos, los pobladores utilizan un dispositivo de medición propio para formar ángulos que faltan.

El promedio de las estimaciones para los ángulos ausentes en las superficies planas, sumados a las medidas de los dos ángulos visibles, llegaba a solo 5 grados restantes de 180, la suma constante de los ángulos en triángulos. Las estimaciones promedio de ángulos para superficies esféricas, sumado a los ángulos existentes, supera la suma constante de 9 grados a 22 grados.

En las pruebas de la misma línea y el triángulo, 35 adultos de los EE.UU. y ocho niños de la escuela francesa lograban un desempeño comparable al de los mundurucú.

El equipo de Izard sospecha que personas de cinco a siete años en EE.UU. muestran similares puntos de vista geométricos, contando con el apoyo inequívoco de los conocimientos básicos de los conceptos sobre el espacio. Para sorpresa de los científicos, 52 niños en este rango de edad tuvieron una prueba mejor que en las pruebas de la línea y el triángulo, pero estaban muy por debajo de las marcas establecidas por los niños mayores y adultos.

En particular, los niños más pequeños tuvieron dificultades teniendo en cuenta el espacio esférico al pensar en las relaciones entre las líneas y el tamaño de los desaparecidos ángulos en triángulos.

Izard y sus colegas están investigando el desarrollo de los conocimientos geométricos en jóvenes de EE.UU. y franceses durante los primeros años de vida.

Referencia:

viernes, 20 de mayo de 2011

Entender porqué el terremoto de Japón desafió las expectativas

Créditos: Digitalpimp.
Science publicó tres artículos y una perspectiva, todas ellas centradas en la comprensión de lo que sucedió durante el terremoto que en marzo pasado afectó a Japón. Ahora, oficialmente denominado el terremoto de Tohoku-Oki, el evento se estima tuvo una magnitud 9, uno de los mayores registrados en la historia y que ha dado lugar a réplicas significativas. Pero no es el tamaño por sí solo lo que a las personas preocupa, es el hecho de que un terremoto de tal magnitud se produjo en un segmento de una falla que no parecía fuera capaz de producir un sismo de esta magnitud (una estimación que ha tenido consecuencias desastrosas en los reactores nucleares de Fukushima). Entender lo que pasó y por qué potencialmente nos puede decir mucho más sobre los riesgos en otros lugares a lo largo de esta falla.

El sismo se produjo a lo largo de un segmento de la culpa que crea la fosa de Japón, donde la placa del Pacífico se desliza debajo de la que acoge a Japón. Esta zona de subducción da origen a los volcanes de Japón y la presión ayuda a empujar hacia arriba a Japón, creando su topografía. Al igual que con muchas fallas, las dos placas esporádicamente se deslizan una sobre otra, provocando grandes terremotos, cuando la tensión es liberada. En total, los terremotos han de liberar una tensión que resulta de un movimiento relativo de las placas que se estima en alrededor de 8,5 cm cada año.

Hechos históricos han sugerido que esta tensión generalmente es liberada a lo largo de segmentos relativamente estrechos de una falla. Durante un terremoto grande, uno o dos de estos segmentos típicamente cambia, liberando gran parte de la tensión y transfiriendo el resto a los segmentos de acompañamiento. Este proceso se realizó en Japón, el sitio de frecuentes terremotos, muchos de ellos bastante grandes, pero pocos llegan a tener la magnitud observada durante Tohoku-Oki. La mayoría de estos se produjo en la profundidad de la falla, más cerca de Japón que de la fosa.

Esa es una de las razones por las que el evento de marzo fue tan inesperado. El otro es el hecho de que, históricamente, este segmento de la falla parece ser relativamente inactivo. Había dos maneras de pensar en eso. O bien se quedó detenida por completo, por lo que los temblores eran raros pero continuó una presión excesiva, o que se movía con una resistencia relativamente poca, liberando la tensión restante a través de un montón de pequeños terremotos.

Obviamente, la experiencia de marzo argumenta a favor de la primera. Entender lo que realmente sucedió podría ayudar a entender la historia reciente de cerca de Japón, y los tres documentos aportan diferentes datos sísmicos, de localización y las lecturas de tsunami que permiten reunir la información.

Lo sucedido en las placas en Japón, el borde de la placa de América del Norte (que contiene Japón) es empujada hacia abajo, la presión empuja el terreno cercano ligeramente hacia arriba. La ruptura que se produjo durante el terremoto ha cambiado todo esto. El borde de la placa fue puesto en libertad y rebotó hacia arriba, esta liberación le ha permitido extenderse hacia el exterior, eliminando la deformación correspondiente. En el propio Japón, esta registrado como un desplazamiento horizontal que superó los cuatro metros en algunos puntos, mientras que algunas áreas se redujo a más de medio metro de altura.

Antes del terremoto, el borde de la placa empujaba hacia abajo (naranja), mientras que su interior se doblaba hacia arriba (azul). Luego el terremoto (parte inferior) permitió que el borde de la placa ascendiera y descendiera en su interior , un cambio que fue acompañado por un significativo movimiento horizontal (negro).

Pero ¿Que sucedió en la propia placa? Eso es lo que indican los nuevos documentos, al mismo tiempo que traza la línea de tiempo del evento. El período inicial de la ruptura se produjo a una relativa profundidad debajo de la placa y tuvo una duración de hasta 40 segundos. Esto fue seguido por una ruptura horizontal breve pero violenta, la placa de América del Norte lanzó la presión acumulada a lo largo de la placa del Pacífico. De hecho, un grupo indica que se extendió hasta el momento que experimentó lo que se denomina "rebasamiento dinámico" y se produjeron varias réplicas como la misma. Este movimiento horizontal violento siguió hasta un centenar de segundos desde la ruptura más profunda.

Como resultado de todos estos cambios, las diferencias que se produjeron en el océano son mucho más dramáticas. Un grupo estima que la caída vertical de precipicio se produjo a 50 km de la costa y bajó la placa de América del Norte dos metros. Cerca de la zanja, el borde de la placa se elevó hasta en 9metros. Pero esos son pequeños datos comparados con las pruebas de movimiento horizontal. Con el fin de aumentar la resolución espacial, los documentos estiman el movimiento horizontal cerca de la fosa en 24 metros, más de 30 metros y hasta 60 metros. Este movimiento fue tan violento que efectivamente arrastro segmentos vecinos de la placa a lo largo, haciendo que sea una de las rupturas más extensa en el área que estamos conscientes. En total, los eventos liberaron 9 x 1018 J, que se puede comparar con una explosión de 2.400 megatones de TNT.

¿Qué significa esto? Un par de cosas. Por un lado, el movimiento horizontal fue la principal causa del tsunami, pero sólo proporciona una porción de la energía liberada en el terremoto. Así, si un terremoto puede generar ese tipo de movimiento por sí mismo, entonces podríamos ver terremotos mucho más pequeños que la generación de los tsunamis mucho mayores de lo que hubiéramos predicho.

También tiene consecuencias para el propio Japón. Por un lado, no debemos estar seguros de que la falta de terremotos históricos significa que las placas en la zona se deslizan una sobre otra. Un documento sugiere que tener un orografía marina arrastrada dentro de la zanja podría haber causado un sensación de tranquilidad a largo plazo sobre la falla de Tohoku-Oki experimentaba al parecer. Por lo tanto, es probable que sea necesario volver a examinar otras áreas que al parecer han disfrutado de períodos de calma cerca de los límites de la falla. Los autores señalan que una de esas áreas está un poco más al sur y mucho más cerca de Tokio.

A nivel mundial, el terremoto también nos ha dicho que es posible que un segmento de falla relativamente pequeño puede generar un terremoto gigante. Una perspectiva cita de David Wald del Servicio Geológico de EE.UU. dice: "El terremoto de magnitud 9, aumenta el número de lugares que pueden producir más de lo que podía haberse esperado". Por lo tanto, las naciones costeras de todo el mundo deben empezar a re-evaluar los riesgos que enfrentan las inmediaciones de las zonas de subducción.

Referencia:

martes, 17 de mayo de 2011

Créditos: Foundation Wikimedia.
Durante el siglo XIX comenzaron a cuestionarse teorías como el fijismo que sostenía que el mundo desde su creación poco había había cambiado.

Es en esta época en que aparecería Jean Baptiste de Lamarck, uno de los primeros naturalistas que abordaron la extinción de las especies. Al estudiar las ostras fósiles de su colección con ejemplares actuales, considero que las especies habían evolucionado hasta haberse transformado en otras. No había ocurrido una extinción sino sólo una transformación hasta llegar a las especies actuales. No obstante, no explicaba ningún mecanismo que produjera tal cambio para justificarlo recurría a su teoría de uso y desuso, los órganos se ganaban o se perdían por el uso o desuso que le daban.

Tales características se heredaban a sus descendiente, originando con el tiempo los cambios en las especies. Un herbívoro que tuviera que alimentarse de las hojas altas de un árbol, haría que su cuello se comenzará a alargar, para después heredarlo a sus hijos. Con el tiempo surgiría una especie como es la jirafa.

Para poder darle mayor peso a su teoría Lamarck también recurrió al ejemplo de los peces ciegos que habitan ciertas cuevas que justificaba se habían quedado ciego por desuso. Lamarck considero que las especies más avanzadas tenían la habilidad para satisfacer las necesidades y esforzarse hasta lograrlo. Plantas e invertebrados aunque también cambiaban sus respuesta al medio eran inconscientes.

Los argumentos sólo provocaron la burla de Cuvier, Darwin no tardo en criticarlo por considerar que los arboles o gusanos se adaptaban o progresaban.

Pese a las indiferencias y críticas a sus ideas Lamarck paso su vida defendiéndolas, incluso después de perder la vista, que sus ideas no tuvieran difusión y se demostrará con el tiempo que sus afirmaciones estaban equivocadas. Cuvier llegaría a afirmar “Quizá su propia negativa a emplear los ojos para mirar la naturaleza de manera apropiada ha hecho que dejaran de funcionar”.
Destacarían de sus obras “Flora francesa”; sus aportaciones a la Enciclopedia botánica; el tratado “Hidrogeología” sobre la evolución de la Tierra; “Filosofía zoológica” donde propone su teoría de la evolución; e “Historia natural de los animales invertebrados”, una impresionante obra en siete volúmenes.

Lamarck fue el primer científico que se intereso por el tema de la evolución y criticar los dogmas religiosos hasta ese momento aceptados.

viernes, 13 de mayo de 2011



El análisis genético del extinto lobo de las Islas Malvinas ha respondido a un enigma biológico que llamó la atención del joven Charles Darwin y que ayudó a dar forma a la comprensión de la teoría de la evolución.

Durante su viaje a bordo del HMS Beagle, Darwin observó que los lobos - como los ya famosos pinzones - variaban mucho en su tamaño de una isla a otra, lo que sugería que las características de las especies no son inmutables, sino que cambiaban en respuesta a las características de su ambiente.

Darwin también se preguntó los orígenes de los lobos, que eran inusualmente pequeños y tenían piel rojiza y mandíbulas relativamente cortas. En un inicio los llamo zorros y fue el primero de muchos científicos que sospecharon que los extraños cánidos no eran lobos. Otros científicos pensaban que los lobos eran descendientes de los perros traídos por los primeros pobladores de las islas. De hecho, una sola especie de mamíferos que no era el lobo nativo de las Islas Malvinas, estaba situado a 300 millas de la punta del sudeste de América del Sur.

En un estudio publicado en la revista Current Biology, los investigadores abordan estas cuestiones con un análisis genético de cinco especímenes de museo. Sus conclusiones son de dos tipos. En primer lugar, los últimos ejemplares comparten un ancestro común de hace 70,000 años a 50,000 años antes que los humanos navegaran a las Islas Malvinas y de que los animales parientes más cercano es el lobo de crin, que todavía se encuentra en las sabanas de América del Sur.

Por otra parte, desde la división de el lobo de crin hecho que parece ocurrió hace 6,7 millones años atrás - unos cuatro millones de años antes de que los lobos vivieran en América del Sur. En ese momento, lobos de crin vivían en América del Norte y parece que todos los cánidos de América del Sur se originaron en el norte.

Lamentablemente, por la época en que Darwin llegó a las Malvinas, los lobos estaban siendo asesinados por su piel y sus números estaban en declive. "Dentro de muy pocos años después de que la especie se volviera estable en estas islas, con toda probabilidad, este zorro se clasificará como el dodo, como un animal que ha desaperecido de la faz de la tierra", escribió.

Cuarenta años más tarde, el lobo había desaprecido de las Islas Malvinas.

Imagen: De Zoología del viaje del HMS Beagle

http://www.wired.com/wiredscience/2009/11/darwins-wolf/

lunes, 9 de mayo de 2011

Las influencias sociales vencen a la sabiduría de la multitud

Créditos: Arstechnica
La "sabiduría de la multitud" se ha convertido en una especie de cliché pop, pero está respaldado por la evidencia del mundo real. Cuando a grupos de personas se les pide que proporcionan estimaciones de información alternativa, el valor de la mediana de sus respuestas suelen ser muy cerca de la adecuada, a pesar de que muchas de sus respuestas son ridículamente equivocadas. Pero las multitudes rara vez actúan en ausencia de influencias sociales y algunos investigadores de Zurich han demostrado que el suministro de información las personas sobre lo que sus compañeros de grupo están pensando es suficiente para acabar con la sabiduría de la multitud.

Como los autores del documento señalan, la sabiduría de la multitud es en realidad un fenómeno estadístico. Muchas personas tienen un sentido muy general de un determinado valor, en este caso, cosas como la longitud de la frontera de Suiza con Italia o la tasa de homicidios, pero no sabemos la cifra exacta. Mientras que sus respuestas tienen la misma probabilidad de estar por encima o por debajo del valor real, una mal estimación debe cancelar una a otra. "El efecto de la sabiduría de las multitudes  funciona si los errores de estimación de las personas son grandes pero no sesgados de tal forma que se anulan entre sí", según los autores. Esto coloca a la media las respuestas correctas. En algunos casos, las personas realmente van a ser mejores que un grupo de expertos.

Los autores, sin embargo, se dieron cuenta de que la mayoría de la toma de decisiones se lleva a cabo en una charla en el medio social de las personas entre sí, comparando respuestas y recibiendo diversas formas de retroalimentación. Por lo tanto, decidieron probar cómo estos procesos pueden influir en la sabiduría de la multitud. Para ello, realizaron a un grupo de una docena de personas la misma pregunta cinco veces, lo que permitió a los participantes cambiar su respuesta cada vez. Para asegurarse de que las respuestas fueron intentos serios de hacer bien las cosas, se ofrecieron recompensas financieras basadas en la veracidad de las conjeturas.

En el caso del grupo de control, aquel en el que la multitud era más probable ser sabios, se le recordó a los participantes simplemente sus respuestas anteriores, antes de ser darles la nueva cuestión. En los demás casos, los individuos se les dio la oportunidad de ver lo que el resto del grupo estaba pensando. Antes de volver a la misma pregunta, los participantes recibieron ya sea el total de las respuestas dadas por sus colegas panelistas, o las respuestas individuales a cada uno de los miembros del panel. Esto produjo que todo el mundo modificará su respuesta el próximo sobre la base de las respuestas dadas por el resto del panel.

En comparación con el grupo de control, la información adicional ha cambiado el comportamiento colectivo de la multitud de forma espectacular. En lo que los autores denominan el "efecto de influencia social", a los panelistas que se les proporcionó información acerca de sus compañeros rápidamente reducierón su enfoque en un muy limitado conjunto de valores, lo que significa que la diversidad de sus respuestas disminuyo. Por el contrario, el grupo de control mantuvo su diversidad inicial a lo largo de las rondas de preguntas repetidas.

Peor aún, a los cuestionados que se les proporcionó la información social redujeron las respuestas que tenían más probabilidades de estar equivocadas. El "efecto de reducción de rango" se produjo cuando la diversidad reducida a un punto estaba más lejos del verdadero valor real, empujando el correcto a la periferia de la gama de las estimaciones facilitadas por los participantes. Esto se convierte en un problema si la gente está tratando de obtener una estimación general del valor correcto, el rango que los grupos sociales producen se centrará en el valor incorrecto, y podría ser tan distante de la correcta que es excluida por completo.

Estos dos efectos se centran en la distribución estadística de las respuestas dadas por la multitud. Los autores, sin embargo, también detectaron una influencia puramente social, lo que se denomina el "efecto de confianza". A medida que el rango se estrecha cada vez más los participantes se acercan a la respuesta típica de sus colegas panelistas, su confianza en que la respuesta que estamos dando es más o menos correcta sube. En otras palabras, cuando alguien ve que el resto de la gente está dando una respuesta cercana a la suya, les da una mayor confianza de que su respuesta es probable que tenga razón.

¿Qué importancia tienen estos efectos? Aunque la cultura popular ha adoptado la frase "la sabiduría de la multitud" para aplicar a todo lo que implica algo más que un puñado de personas, la descripción original de la sabiduría de una multitud dejó en claro que sólo se aplica a un número limitado de tipos de preguntas y de las circunstancias. Por lo tanto, la búsqueda de límites adicionales en realidad no debería ser una gran sorpresa. Lo hace, sin embargo, para servir como una precaución añade, sólo porque hay una multitud involucrados, no debemos asumir que cualquier cosa que sale de la multitud es sabio. Como señalan los autores, parece que tenemos una tendencia a hacer exactamente esa suposición. "Las encuestas de opinión y los medios que promueven la retroalimentación de información en gran medida y por lo tanto provocan una convergencia de cómo juzgamos los hechos", concluyen. "El efecto de la sabiduría de la multitud es valiosa para la sociedad, pero usarlo varias veces crea un exceso de confianza colectiva en posibles falsas creencias".

Referencia:
John Timmer, "Social influences kill the wisdom of the crowd", Arstechnica.

viernes, 6 de mayo de 2011

Hormiga Solenopsis invicta. Créditos: Myrmecos.

Alguna vez se preguntó ¿Cómo una colonia de hormigas pueden sobrevivir a una inundación? Al parecer, la hormiga de fuego de Brasil, (Solenopsis invicta), se auto-ensamblan en balsas hidrofóbicas de miles de personas. Estas balsas pueden mantenerse a flote durante días sin ahogarse a diferencia de las hormigas individuales.

Resulta que las hormigas individuales son hidrofóbicas, repelen el agua. Sin embargo, las hormigas son un poco más densas que el agua por lo que deben depender de la tensión superficial para mantenerse por encima del agua. La tensión superficial sólo funciona para objetos relativamente pequeños, así que ¿cómo puede un conjunto de miles de hormigas individuales mantenerse a flote?

Las hormigas pueden formar una pequeña bolsa de aire alrededor de sus cuerpos llamada plastrón. En los grupos grandes, como en la balsa, el plastrón puede crecer aún más, disminuyendo la densidad de la balsa hasta el 75 por ciento. El plastrón mantiene el agua de la balsa y también proporciona el aire para las hormigas debajo de la línea de flotación para que así puedan respirar.

Para ver cómo en la balsa se ​​llevó a cabo en conjunto, los investigadores congelaron las balsas de hormigas con nitrógeno líquido y fotografiaron con un microscopio electrónico. Las observaciones indican como las hormigas se aferran a las demás, enganchando las patas juntas y agarrando las extremidades de las demás con sus mandíbulas. Esto permite que los uniones sean fuertes, pero no permanentes.

Cuando la balsa hormiga es perturbada o sumergidas, todas las hormigas contraen sus cuerpos al unísono. Esto reduce la contracción de la balsa y se fortalece en el proceso. La balsa también tiene una contracción del plastrón, lo que permite que la balsa que se sumerja varios centímetros sin pérdida significativa de aire.

Estas balsas de hormigas son capaces de autoensamblado, así como de una auto-curación. Una masa de hormigas que haya caído al agua forma una balsa en pocos minutos. Que una hormiga sea removida de la balsa, hace que el resto de las hormigas se reorganicen para llenar el vacío. Los investigadores señalan que estos comportamientos son algunas de las características de la vida de superorganismo.

Hormigas en acción

Referencia:

lunes, 2 de mayo de 2011

Privarse del sueño apaga el sistema aún estando despiertos

Créditos: McKay Savage/Flickr.
Cuando se les priva del sueño, ciertas partes del cerebro humano pueden dormitar en secreto incluso cuando las personas parecen estar despiertos.

Eso podría explicar porqué las personas privadas del sueño tienen una cognición alterada: si no esta precisamente medio dormida, al menos esta parcialmente dormida.

"Después de un largo período de tiempo en un estado de vigilia, las neuronas corticales pueden ir brevemente 'en línea'", escribieron los investigadores dirigidos por la Universidad de Wisconsin Vladyslav Vyazovskiy neurocientífico y Giulio Tononi en un estudio publicado en Nature. "Aunque la electroencefalografia (EEG) y el comportamiento indicaba vigilia, poblaciones locales de neuronas en la corteza pueden conciliar el sueño, con consecuencias negativas para el rendimiento".

Para el estudio se emplearon ratas, a las cuales el equipo de Tononi coloco un cable de su cerebro a una máquina de EEG, las mantuvo despiertas más de lo habitual y buscaron patrones en las lecturas de sus cerebros la "actividad eléctrica".

Descubrieron que neuronas dispersas en los cerebros de las ratas gradualmente alternaban entre sus períodos de actividad e inactividad - un patrón asociado con el sueño profundo, no con la vigilia. Pero a diferencia de su sincronización durante el sueño, estas oscilaciones eran breves e inconexas.


Cuando los investigadores probaron las ratas en una tarea relacionada con bolas de azúcar de largo alcance, el rendimiento se redujo en proporción a sus neuronas "funcionando", lo que sugiere cómo las personas privadas de sueño tienen problemas para funcionar.

En un comentario que acompaña las conclusiones de la Universidad de California en Los Ángeles, el neurocientífico Christopher Colwell escribió que poco a poco, neurona por neurona disminuyen el sueño retomando observaciones de otras investigaciones.

Sonámbulos, por ejemplo, parecen habitar en un "estado crepuscular entre el sueño y la vigilia," escribió Colwell. Muchos animales también se alternan entre el cierre del lóbulo izquierdo de sus cerebros y de los hemisferios derecho, lo que permite descansar mientras se mantiene la vigilancia.

"Estas observaciones también sugieren que neuronas individuales se pueden mover en un estado de reposo", escribió Colwell. "La capacidad de controlar el comportamiento activamente con algunos circuitos neuronales mientras que otros pueden estar inactivos podría ser ventajoso evolutivamente".

Sin embargo, advirtió en contra del supuesto de Colwell que los patrones vistos por Tononi en ratas son responsables de mal humor, el sueño humano, la distracción y falta de juicio. Por ahora eso es "sin duda un tramo de intelectual," escribió él -, pero los datos futuras investigaciones reafirmaran lo descubierto.

"Y aunque es sólo la evidencia anecdótica," Colwell concluyó: "Yo podría jurar que algunos de mis estudiantes pueden dormir con los ojos bien abiertos".

De forma paralela otro estudia afirma: "La gente inteligente es nocturna y duerme más tarde"

Referencia:

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