viernes, 29 de enero de 2010

Marvel Comics: Spiderman: La ultima cacería de Kraven

Kraven’s Last Hunt es una historia que se desarrollo a lo largo de 6 números en diferentes series regulares como son Spider-Man:Web of Spider-Man #31-32, Amazing Spider-Man #293-294 y Spectacular Spider-Man #131-132. El villano es Kraven, un cazador enloquecido quien movido por las circunstancias convierte a Spider-Man en su presa definitiva haciéndolo participe de su lucha personal.

Sergei Kravinoff, Kraven el Cazador, era un joven aristócrata ruso, quien vivía en al selva cazando animales, la mayoría de las veces, valiéndose únicamente de sus manos. Todo ello hasta que su medio hermano Dmtry Smerdyakov Camaleón, lo convence para que viaje a Nueva York y le ayude a vencer a Spider-man. Derrotado, comienza a crecer una obsesión dentro de él, vencer de una vez por todas a Spider-man y volverse el más grande cazador.

Lo anterior lo lleva a desarrollar  una trampa, que consigue no solo atrapar sino matar a Spider-man, no de forma física pero si psicológica y espiritualmente, pero no satisfecho con haberlo logrado Kraven toma el papel del arácnido y comienza a eliminar a los criminales, de forma sanguinaria, convencido de que esta haciendo un mejor trabajo del que solía hacer Peter Parker.

La captura de Vermin, un poderoso villano que Spider-Man solo pudo lograr con la ayuda de Capitán América, convence a Kraven de su superioridad.
Sin embargo Spider-Man despierta de los efectos del dardo tranquilizante y confronta una vez más a Kraven, quien ya no tiene deseos de luchar, porque cree es ya el vencedor. Libera así a Vermin, quien vence una vez más a Spider-man, pero antes de que logre matarlo, Kraven evita que muera y deja escapar a Vermin.

Con el tiempo en su contra Spider-Man deberá detener a Vermin y lidiar con Kraven, quien esta convencido de que sus días de cazador han termiando. La historia concluye con un Kraven que cree ha recuperado el honor e inocencia que el basurero llamado civilización le había quitado y en paz consigo mismo acaba con su existencia.

Con un guión de DeMatteis y dibujos de Mike Zeck, "La ultima cacería de Kraven" es uno de los pilares en la historia de Spiderman, donde contrasta la muerte y al vida, presentes en la vida de cada uno de los personajes, que inivita al lector a reflexionar sobre su papel en la civilización.y adentrarse en los límites del honor y la responsabilidad.

La entropía refutaría a Hawking

La entropía termodinámica nos dice que el Universo tiende a conservar de forma uniforme la energía, llegando ser un área compleja incluso para los físicos. Si alguien cayera a través de un agujero de gusano a un lugar del Universo donde todo suceso ocurre al revés, de pronto estaría inmerso en un sitio donde un vaso roto se recompondría o donde primero se bebería un vaso de cerveza y después tendríamos la sensación de sed.

Stephen Hawking teorizó que experiencias de esta naturaleza no podrían suceder, debido a que la persona comenzaría a recordar como las cosas suceden hacia atrás, de pronto el pasado se convertiría en el futuro. Sin embargó, el Dr. Owen Maroney, Profesor de Investigación de Posdoctorado en la Colaboración Fundación Australia del Instituto Perimeter en la Universidad de Sydney, contradice a Hawking diciendo que esto no es correcto: se puede recordar un Universo invertido y tiene que ver con el calor que procede de la computadora.

Cuando Maroney trabajaba en el problema del calor generado por las computadoras, fue a una charla en el Imperial College de Londres, sobre computadoras, la dirección del tiempo, y la relación con nuestras memorias y percepciones, y fue cuando comenzó a preguntarse qué pasaría si se calculaba el calor emitido por una computadora en un universo invertido.

“La gente ha supuesto que no cambiarían las cosas”, comenta, “pero me di cuenta de que era sólo eso – una suposición”. Si se rompe un vaso, la entropía crece. No puedes volver a unir el vaso , debido a que la física nos dice que la entropía no puede decrecer. La teoría es que en el universo invertido, la entropía tiene que disminuir, por lo que los vasos rotos podrían volver a unirse.

“Las computadoras se calientan, lo cual también la entropía. De acuerdo a lo que Hawking predijo, significa que las computadoras no pueden funcionar en un Universo invertido. Su funcionamiento sería a la inversa. El cerebro es una especie de computadora, por lo que tendría también que invertirse y terminar viendo el vaso separándose”.

No obstante, hasta ahora nadie había realizado los cálculos necesarios. Maroney los hizo y encontró que funciona de forma contraria a lo que se esperaba. “En el universo invertido, las computadoras absorberían el calor. Se enfriarán. Eso hace que la entropía baje, por lo que pese a todo podrían funcionar y en consecuencia también una persona”, narra Maroney.

Quizá Humpty Dumpty podría tener una esperanza de vida. Pero puede haber un problema: hasta ahora los cálculos sólo se han realizado con computadoras clásicas. En una computadora cuántica
las cosas pueden ser diferentes por lo que Maroney aún está trabajando en los detalles.

“Es interesante que, dado que mi investigación podría tener un impacto en la computación cuántica, es principalmente contra los físicos cuánticos con quienes defiendo mis hallazgos”, dice con aspecto desconcertado.

El artículo de Maroney “Does a Computer Have an Arrow of Time? (¿Tiene flecha del tiempo un ordenador?)” se publicará en el ejemplar de febrero de 2010 de la revista Foundations of Physics. Maroney trabaja en áreas de física, filosofía y tiempo en la Universidad de Sydney.

Referencia bibliográfica

Kath Kenny, "Hawking got it backwards, says physicist" en The University of Sidney.

viernes, 22 de enero de 2010

La colisión de partículas puede crear agujeros negros


Imágenes de una colisión de partículas generadas por simulación,  que muestran como se origina un agujero negro (círculo negro) que aparece en el último fotograma. Créditos: Fran Pretorius/Princeton.

Cuando el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) acaparo la atención pública, no tardo en surgir la controversia: algunos físicos de partículas anunciaron que las colisiones con partículas podrían producir diminutos agujeros negros; argumento que sirvió para que catastrofistas no tardaran en temer que tales aguajeros negros podrían destruir la Tierra y pidieron a la ONU detener las operaciones del LHC pese a que los físicos explicaron que no era posible un suceso de esa naturaleza. De forma curiosa hasta el momento no se había demostrado que la Teoría de la Gravedad o de la Relatividad General prediciera la creación de un agujero negro por esta causa. Sin embargo un modelo de computadora ha demostrado de manera concluyente que una colisión de partículas puede crear un agujero negro.

“Me habría sorprendido mucho si el resultado hubiese sido otro”, narra Joseph Lykken, físico en el Laboratorio de Acelerador Nacional Fermi en Batavia, Illinois. “Pero es importante tener a la gente que sabe cómo se forman los agujeros negros observando esto en detalle”.

La clave para la formación de un agujero negro es comprimir la suficiente masa o energía en un volumen lo bastante reducido, como cuando colapsa una estrella masiva. De acuerdo con la Teoría de la Relatividad General de Einstein, masa y energía curvan el espacio y el tiempo, o espacio-tiempo, para crear el efecto que conocemos como gravedad. Si se acumula una gran masa o energía en un espacio lo bastante pequeño, la curvatura se hace tan grande que nada, ni siquiera la luz, puede escapar. El objeto por tanto se convierte en un agujero negro. Y dos partículas pueden crear un minúsculo agujero negro de esta forma si colisionan con una energía por encima de un límite fundamental conocido como energía de Planck.

O eso habían supuesto los físicos. Los investigadores han basado tal predicción en la Conjetura del Aro (Hoop Conjecture), una regla general que indica cuánto tiene que comprimirse un objeto de determinada masa para crear un agujero negro, dice Matthew Choptuik de la Universidad de British Columbia en Vancouver, Canadá. Un cálculo de la década de 1970 también sugiere que una colisión de partículas podría crear un agujero negro, señala Choptuik, pero se modeló las propias partículas como agujeros negros y, por tanto, puede haber estado sesgado para producir el resultado deseado.

Ahora Choptuik y Frans Pretorius de la Universidad de Princeton han simulado tales colisiones, incluyendo todos los detalles matemáticos extremadamente complejos de la relatividad general. Para simplificar y hacer las simulaciones más genéricas, modelaron las dos partículas como objetos hipotéticos conocidos como estrellas de bosones, similares a los modelos que describen las estrellas como esferas de fluidos. Usando cientos de ordenadores, Choptuik y Pretorius calcularon las interacciones gravitatorias entre las partículas en colisión y encontraron que se formaba un agujero negro si las dos partículas chocaban con una energía total de aproximadamente un tercio de la energía de Planck, ligeramente menor de la energía predicha por la Conjetura del Aro, como se informa en un artículo de la revista Physical Review Letters.

¿Significa esto que el LHC creará agujeros negros? No necesariamente, afirma Choptuik. La energía de Planck es un trillón de veces el máximo del LHC. Por lo que la única forma en la que el LHC podría crear agujeros negros es si, en lugar de ser un espacio tridimensional, en realidad tuviese más dimensiones que están curvadas en minúsculos bucles demasiado pequeños para detectarse excepto en una colisión de partículas de alta energía. Predichas por ciertas teorías, esas dimensiones extra podrían disminuir de forma efectiva la energía de Planck en un factor muy grande. “Me sorprendería extremadamente si hubiese una detección positiva de formación de agujeros negros en el acelerador”, dice Choptuik. Los físicos dicen que tales agujeros negros decaerían de forma inocua en partículas comunes.

“Es un verdadero tributo a sus habilidades que fuésemos capaces de lllevar a cabo esta simulación por ordenador”, dice Steve Giddings, teórico gravitatorio en la Universidad de California en Santa Bárbara. Tales simulaciones podrían ser importantes para estudiar las colisiones de partículas y la formación de agujeros negros en mayor detalle, comenta. Es más, puede que sea la única forma de estudiar el fenómeno si el espacio no tiene dimensiones extra y la energía de Planck sigue estando desesperadamente fuera de nuestro alcance.

Referencia:

Adrian Cho "Colliding Particles Can Make Black Holes" en ScienceNOW Daily News

lunes, 18 de enero de 2010



La mayoría de nosotros conoce la historia de la manzana que accidentalmente cae de un árbol en el jardín en el cual  permanecía Newton, y como tal suceso da origen a leyes que revolucionarían por completo la Física en el siglo XVIII. Recientemente la Royal Society de Londres ha puesto a disposición del público la versión original del manuscrito que inspiró sus teorías de Física.

La anécdota, quizá una de las más celebres de la historia, se recoge de forma breve en un manuscrito en papel que se conserva en los archivos de la Royal Society de Londres, que ahora se puede apreciar de forma integra y de manera interactiva a través de la Red,

La ancedota fue recogida por primera vez en la biografía que realizó su amigo William Stukeley en 1752. El lanzamiento de éste y otros manuscritos interactivos son parte de las celebraciones por el 350 aniversario de la Royal Society.

Martin Rees, presidente de esta institución – de la cual Newton fue también presidente en su vida -, apunta que: “la publicación de la biografía escrita por Stukeley supone un hito y muestra el compromiso de la Royal Society por compartir su historia con el número de lectores más amplio posible”. Rees también quiso señalar que “la biografía de Newton supone un instrumento precioso para los historiadores de la ciencia” y su publicación en Internet “permite que cualquier lo pueda ver como si lo tuviera en tus propias manos”.

De acuerdo a  la biografía que lleva por título “La vida de sir Isaac Newton”, su amigo y biógrafo relata como “después de cenar, como hacía buen tiempo, salimos al jardín a tomar el té a la sombra de unos manzanos. En la conversación me dijo que estaba en la misma situación que cuando le vino a la mente por primera vez la idea de la gravitación. La idea surgió después de observar la caída de una manzana, mientras estaba sentado, reflexionando. Comenzó a pensar ¿por qué la manzana tiene que caer siempre perpendicularmente al suelo?”.

Además de recoger los recuerdos autobiográficos de Newton, Stukeley también reunió material de su época de escolar, en Grantham. En una de las historias narra cómo el joven Newton trabajó en un modelo a escala de un molino de viento, basado en la observación de uno que se estaba levantando en la zona y construyó otra versión en el que un ratón suministraba la energía, “que funcionaba tan naturalmente como el viento”.

"La Royal Society publica un manuscrito virtual de la historia de Newton y la manzana" en Servicio de información y noticias científicas.

viernes, 15 de enero de 2010

Los neandertales poseían pensamiento simbólico

Conchas usadas como ornamentos corporales. Créditos: PNAS/João Zilhão.

Considerar lo que nos hace seres humanos es entrar en una vastedad de interrogantes porqué ¿Qué define al ser humano? ¿Qué nos caracteriza como especie y cuándo surgieron tales características? Si bien es cierto que existen animales que utilizan herramientas, poseen un lenguaje primitivo o tienen una cultura muy simple, también hay . Unos pocos tienen incluso consciencia de sí mismo y se reconocen en el espejo. Sin embargo, parece que el ser humano es el único que utiliza maquillaje o usa ornamentos. ¿Nos sirve esto como un criterio valido?

Uno de los aspectos que resultan más impresionantes al visitar los restos arqueológicos del antiguo Egipto es la representación de la vida cotidiana. En las pinturas de las paredes aparecen a veces escenas en las que los personajes están en una peluquería o se hacen manicure. Parecería que estan tomadas en el contexto actual y no hay dudas de que esos humanos de hace 4000 ó 5000 años vivían, salvando la distancia tecnológica, como nosotros. Recientemente ha salido un estudio respecto al maquillaje que utilizaban, pero ¿cuándo comenzaron estas prácticas?

Desde hace tiempo se han encontrando restos de abalorios que una vez, hace miles de años, mucho antes que los antiguos egipcios, pertenecieron también al Homo sapiens. Pero antes del Homo sapiens había otros seres que no eran tan distintos de nosotros. Ahora se ha publicado una investigación en la que se afirma que los neandertales usaban ya ornamentación corporal, que es una expresión artística, lo que sugeriría que eran capaces de un pensamiento avanzado.

La creencia popular es que los neandertales tenían unas capacidades cognitivas inferiores a las del Homo sapiens, se les considera torpes e incluso estúpidos, pero este resultado va en contra de ese prejuicio. João Zilhão, de University of Bristol, y sus colaboradores examinaron conchas marinas que una vez usaron un grupo de neandertales, descubriendo que algunas habían contenido pigmentos y otras incluso habían sido perforadas, probablemente para su uso en un collar.

Estas conchas fueron encontradas en lo que hoy es Murcia (sureste de España) en las cuevas de los Aviones y en el abrigo de Antón. Los análisis químicos sobre los pigmentos rojos y amarillos encontrados sugieren que los usaban como cosméticos. La práctica de la ornamentación corporal es aceptada ampliamente por los antropólogos como una prueba de comportamiento moderno y pensamiento simbólico entre los humanos primitivos, pero no estaba reconocido, hasta ahora, en los neandertales. Materiales similares encontrados con anterioridad en asentamientos neandertales se atribuyeron a la contaminación de los estratos o eran muy discutibles.

Esta sería la primera prueba de que hace unos 50.000 años, es decir, 10.000 años antes de que los humanos modernos llegaran a Europa, los neandertales estaban organizados simbólicamente. Demostraría, por tanto, la evolución independiente de capacidades cognitivas avanzadas en el linaje Neandertal.

Los residuos rojizos encontrados contienen lepidocrocita y hematite. El negro estaría compuesto por pirita triturada, que daría un efecto igual al que cabría esperar de una preparación cosmética. Mientras que el pigmento amarillo está compuesto por natrojarosita, un mineral de hierro que también se usó como cosmético en el antiguo Egipto.

La elección de conchas de Spondylus como contenedor para estas recetas quizás esté relacionada con los impresionantes colores púrpuras, rojos o violetas que tienen estas conchas, y que también estaría relacionada con algún comportamiento simbólico o ritual, al igual que lo ha estado en muchos otros contextos arqueológicos en todo el mundo.

El investigador considera que la naturaleza de los intercambios culturales y genéticos ocurridos entre neandertales y humanos modernos, que por esa época encontraron en contacto en Europa, se dio a un mismo nivel, nivel que se habrían alcanzado de manera independiente por ambas partes. Un argumento a favor de este pensamiento simbólico es que aunque con este hallazgo se demuestra que ya tenían esa capacidad hace 50.000 años, probablemente ya estaba presente mucho antes, de la misma manera que no se puede decir que los humanos modernos carecían de la capacidad cognitiva necesaria para inventar la bomba atómica hasta la Segunda Guerra Mundial.

La clave de este descubriendo está en la medida precisa del contenido de los distintos isótopos de carbono presentes en los restos orgánicos, que ha permitido datar con precisión estos restos. Este análisis se realizó en la unidad de radiocarbono de la Universidad de Oxford.

Algunos paleoantropólogos explican por qué las pruebas existentes de arte y pensamiento abstracto son tan escasas en el caso de los neandertales, a diferencia de en el Homo sapiens. Según ellos sería por factores sociales y demográficos. Los neandertales tendrían densidades de población muy bajas y por tanto carecían de la red social amplia necesaria para una comunicación simbólica entre los grupos y dentro de ellos. Los humanos modernos acogieron el comportamiento simbólico cuando fue ventajoso para ellos, y cuando su poblaciones fueron lo suficientemente estables en el tiempo como para mantener vivas estas tradiciones.


Referencias:

viernes, 8 de enero de 2010

La muerte de las abejas sin una causa aparente



En la Tierra, las abejas se estan muriendo, sin una explicación convincente. En diversos países del mundo se realizan estudios para conocer los factores que provocan el colapso de las colonias.

En algunos países europeos se ha externado la preocupación ante tal situación, ya que en caso de no encontrarse las causas, en tres años se presentaría desabasto de alimentos debido a la falta de polinizadores.

Desde 1996 se comenzaron a presentar casos de decesos masivos de abejas aislados en países tales como Estados Unidos, Canada, Francia y España, entre otros.

Situación en el país

En México aún no se han presentado casos, sin embargo es frecuente el caso del ácaro Varroa, un parásito que transmite enfermedades tanto bacterianas como virales, quien en un lapso de sies mese logra matar una colonia o crear malformaciones, afectado la productividad.

Anteriormente también fue el escarabajo Aethina tumida, quien transporta microbios que interactúan con el polen, produciendo una reducción en comida y cría, Ambas plagas han sido controlados en la actualidad.

Resulta notorio también el proceso de africanización, que inició en 1986 en Tuxtla Gutiérrez, Chiapas cuando la abeja africana se apareo con la colonia europea, produciendo que la esta última se volviera menos dócil e hiciera que los criadores se vieran obligados a usar ropa especial que los protegiera de ataques.

Pese a que la abeja africana genera una gran cantidad de miel no es buena para la crianza, debido a que ante la falta de alimento suelen abandonar la colmena. Añadido a que suelen habitar en cualquier lugar y suelen ser más defensivas, siendo susceptibles a agredir al ser humano.

En la actualidad cerca de un 80% de la República Mexicana se encuentra africanizado, en la década de los 80's se implemento el Programa Nacional para el Control de la Abeja Africana (PNPCAA), que detuvo el proceso por dos años y sirvió para entender el comportamiento de la abaja africana para reducir población y disminuir ataques.

Función del insecto

La función más importante de la abeja es ser polinizador, que posibilita la producción de frutos y semillas, formando así, parte de la cadena básica de alimentos alrededor de la Tierra.

En este proceso, mantiene el equilibrio del ecosistema, transfiriendo el polen desde los estambres hasta el estigma o parte receptiva de las flores en las angiospermas, permitiendo que el ovulo se fecunde y germine, logrando así cultivos de calidad. Generalmente se le da poca importancia al valor de una colmena, siendo que con su destrucción produce una perdida para el medio ambiente.

Apicultura en México

México ocupa el tercer lugar en exportación y el sexto en producción de miel, donde el desarrollo de esta industria recae en las manos de 40 mil campesinos que recolectan pequeñas cantidades de productos y al reunirla, hacen posible su comercialización.

Los estados de mayor producción son Quintana Roo, Campeche y Yucatán, además de regiones del Pacífico y del Golfo de México. En la zona norte se dedican principalmente a la polinización, los apicultores rentan sus abejas en etapa de floración para lograr un mayor cosecha.

Problema del colapso de colonias

Parece ser que no hay una sola causa que provoca el deceso de abejas sino toda una suma de factores. No hay un solo parásito, virus o químicos que sea sólo el culpable, afirma Frances Ratnieks, un científico la Universidad de Sussex en Brighton.

En cambio, las abejas probablemente mueren por todo tipo de motivos distintos de la pérdida de sus zonas de alimentación o a la mayor exposición a patógenos mundiales, escribió Ratnieks en Science.

Una variedad de plagas, virus y parásitos podrían estar trabajando juntos produciendo el estrés de las abejas.. Y de alguna manera, eso es peor que tratar con un sólo culpable: Los problemas de la apicultura, son sistémicos y no pueden resolverse con un nuevo plaguicida o una técnica.

En un mundo cada vez más globalizado, los agentes patógenos de abejas viajar rápidamente entre las poblaciones de abejas. En las últimas décadas, el ácaro Varroa se ha extendido desde las abejas de Asia al resto de los continentes. El intestino del parásito Nosema ceranae ha tomado el mismo camino. Ambas especies se cree hacen que las enfermedades existentes  en las abejas empeoren. Varroa tardo cuatro décadas en llegar a América del Norte, en cambio Nosema ceranae sólo le basto una década para lograrlo.

"Sin duda es un caso en el mundo moderno, los patógenos pueden transmitirse de una extremo del mundo a  otro con suma rapidez", añadió Ratnieks.

Se pueden comparar los problemas de patógenos de abejas con los seres humanos que se enfrentan con la gripe porcina y otras enfermedades emergentes, ya que ambos tipos de enfermedades pueden propagarse rápidamente gracias al transporte moderno.

Ratnieks también sospecha que las abejas son más susceptibles a las enfermedades porque sus pastos naturales - hierbas y jardines, etc - han sido eliminados por la agricultura de monocultivo en los valles agrícolas.

Si se suma todo esto, las abejas están luchando una batalla para sobrevivir en varios frentes interconectados.
"Es más difícil mantener una vida de la colmena ahora: se están alimentando a las colmenas con suplementos y alimentos con productos químicos que,  podrían poner en un peligro futuro a las colmenas".


Referencias:
Patricia Zabala "Sin razón aparente, mueren abejas en todo el planeta" en Gaceta UNAM.
Alexis Madrigal "Bee Colony Collapse May Have Several Causes" en Wired.

lunes, 4 de enero de 2010

La explosión de una estrella amenazaría la Tierra


Imagen del sistema binario T Pyxidis captada por el Telescopio Espacial Hubble. Créditos: NASA.

Una masiva estrella enana blanca en la Vía Láctea – estudiada desde hace años por sus estallidos periódicos está más cerca del Sistema Solar de lo que se había supuesto con anterioridad y podría amenazar a la Tierra si explota completamente dentro de millones de años.

Recientes observaciones de la enana blanca y su compañera estelar similar al Sol ofrecen datos a los científicos para una mejor comprensión de la estrella blanca, posible supernova, expresaron los astrónomos en la 215 reunión de la Sociedad Astronómica Americana.


Las dos estrellas pertenecen a un sistema binario cerrado conocido como T Pyxidis, que esta ubicado en la constelación del hemisferio sur Pyxis (“La Brújula”). Los investigadores encontraron que el sistema se encuentra a tan sólo a 3,260 años luz de nuestro Sistema Solar –más cerca de lo que se había supuesto previamente-.

Los nuevos hallazgos consideran que la enana blanca, objeto considerado cercana a nosotros de acuerdo a los estándares cósmicos, podría finalmente convertirse en supernova. La radiación gamma que emitiría la supernova podría amenazar a la Tierra con una energía equivalente a 1,000 llamaradas solares simultáneas.

La producción de óxido nitroso en la atmósfera de la Tierra resultado de los rayos gamma de la supernova destruirían la capa de ozono por completo, agregan los astrónomos.

La desaparición de la capa de ozono, si se produce, no sería en ningún momento cercano, sin embargo: los cálculos de los científicos sugieren que la estrella explotará en 10 millones de años, comentó Edward Sion, miembro del equipo de investigación de la Universidad de Villanova en Villanova, Pennsylvania.

“Aunque podemos tranquilizarnos, éste es un tiempo muy corto en escalas temporales geológicas y astronómicas”, dijo Sion a SPACE.com en un correo electrónico.

El sistema T Pyxidis es conocido como una nova recurrente debido a que la enana blanca masiva ha sufrido explosiones termonucleares (nova) cada 20 años aproximadamente; tales explosiones han ocurrido en los años 1890, 1902, 1920, 1944 y 1967. Ninguna de las anteriores explosiones ha amenazado a la Tierra. Pero el sistema ha sido seguido desde hace tiempo para tratar de explicar porque las explosiones termonucleares han dejado de ocurrir, sin que se halla logrado una explicación convincente.

Las modestas explosiones de la nova producidad por gas rico en hidrógeno es lanzada desde su compañera sobre la enana blanca. La cuestión aquí es si la masa que expulsa la estrella compañera se añade a la enana blanca, pese a las explosiones de supernova o si las explosiones provocan que se expulse más masa de la enana de la que puede tomar de su compañera.

Si la masa se acumula, la enana blana podría alcanzar el Límite de Chandrasekhar y sufrir un colapso gravitatorio instantáneo que produciría una detonación termonuclear destruyendo por completo la estrella. Este catastrófico evento, conocido como supernova de Tipo Ia, liberaría 10 millones de veces más energía que una explosión de nova, o el equivalente a 20 27 megatones de TNT.

Los astrónomos había dicho anteriormente que cualquier explosión de supernova en un radio de 100 años luz de la Tierra sería devastador, pero más allá de 100 años luz, no están seguros de los efectos que podría tener. No obstante los astrónomos también han estado vigilando a Eta Carinae, una supernova potencial a unos 7500 años luz, ñadiendo otro factor a tomar en cuenta: la potencia de la supernova.

Sion y sus colegas analizaron el espectro del ultravioleta lejano del sistema T Pyxidis y colocaron las observaciones en modelos por ordenador de enanas blancas para predecir el potencial de la estrella para terminar como supernova.

Las observaciones sugieren que la enana blanca está cercana a la masa del Límite de Chandrasekhar. Y las observaciones de las capas de material expulsado por la estrella durante sus anteriores erupciones de nova sugieren que la masa de la estrella ha aumentando con el paso del tiempo, prediciendo que en aproximadamente 10 millones de años, podría haber obtenido la masa suficiente de su compañera para convertirse en supernova. No obstante, si la estrella es mayor y acumula masa más rápido de lo que creen los científicos, podría estallar antes.

Referencia:
Andrea Thompson, "Explosive Nearby Star Could Threaten Earth" en Space.com; 4 de enero de 2010.

viernes, 1 de enero de 2010

Diversos escenarios de alteración del clima y su reprecusión en la Tierra

Cuando el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático emitió su último informe en 2007, el medio ambiente fue uno de sus puntos de inflexión mediante una nota al pie. Una nota preocupante, sin duda, pero que para la ciencia es relativamente nuevo. El calentamiento global resulta una alarma suficiente para preocuparse.

Sin embargo, cuando se reúna el IPCC en 2014, el punto de inflexión tendrá mucha más atención. Los científicos aún no están de acuerdo acerca de que los planetas sean extremadamente sensibles a los cambios climáticos, pero la posibilidad no puede ser ignorada.

"El problema con los gases contaminantes, es que cualquier aumento, produciran una verdadera catástrofe. Ninguno riesgo es pequeño ", expresa Anders Levermann, físico del clima en el Instituto de Potsdam para la Investigación del Impacto Climático en Alemania.

Un artículo de Levermann sobre las posibles alteraciones de los ciclos de los monzones en Asia Meridional fue presentado en una serie de revisiones sobre el calentamiento global, publicado en diciembre en Proceedings of the National Academy of Sciences.

También se examinó la circulación de los océanos, casquetes polares, selva del Amazonas, depósitos de metano del fondo marino y la desertización de África Occidental. Cada una destaca por el aumento de la temperatura en el Planeta. Algunos son menos propensos que otros al aumento, en cambio otros son más susceptibles. Las ambigüedad resultante de una comprensión limitada de los sistemas complejos de la Tierra, algo inherentes para la ciencia. Pero sin duda, será un desastre épico.

Hielo de los casquetes polares



La disminución del hielo marino en el Ártico y el desmoronamiento de capas de hielo de la Antártida son un problema común. Pueden ser una señal inminente de un rápido derretimiento que provocará un aumento en los niveles de los mares de la Tierra, inundando las pobladas llanuras costeras, lo cual no deja de ser objeto de debate.

El proceso parece acelerarse: el calentamiento derrite el hielo, exponiendo las zonas más oscuras, haciendo que las temperaturas locales aumenten aún más. Pero en el Ártico, existe una posibilidad que puede estabilizar el hielo, escribió el meteorólogo Dirk Notz del Instituto Max Planck en PNAS. Aunque la mayor parte de los hielos "desaparecen durante el verano", la mayor parte se vuelva a congelar en invierno. La pérdida de hielo en el mar Ártico "es probable que sea reversible si el clima se convierte en más fresco de nuevo".

Pero Notz es menos optimista sobre el hielo del mar Antártico, donde la parte inferior se caliente por las corrientes oceánicas provenientes del sur. En la Antártida Occidental, las capas de hielo de Groenlandia se han encogido repentinamente, al menos dos veces en los últimos millones de años, un comportamiento que es respaldado por los modelos climáticos. Es "muy posible que exista un punto de inflexión para un posible colapso", escribió Notz. Podría ser que la "pérdida de las capas de hielo y la subida del nivel el mar sea imparable más allá de un cierto grado de calentamiento".

Selva Amazónica



Conocida como uno de los grandes sumideros de carbono de la Tierra, la sustitución de la selva amazónica, con sábanas o bosques aceleraría el calentamiento global drásticamente.

El aumento de las temperaturas y los patrones cambiantes del clima, no darían lugar a muerte progresiva de la selva, escribieron los investigadores del ecosistema dirigidos por el científico Yadvinder Malhi de la Universidad de Oxford en PNAS. Pero la deforestación combinada con la intensificación de las estaciones secas en una selva vulnerables a los incendios, alteraría la deforestación.

"La muerte progresiva de los bosques del este de la Amazonía en el siglo 21 está lejos de ser inevitable, pero sigue siendo una posibilidad clara", escribieron.

Depresión Bodélé en Chad



Fuertes vientos surcan Bodélé, una llanura de 10,000 kilómetros cuadrados al sur del Sahara cubierta por sedimentos antiguos lecho del lago, que llevan a la atmósfera 700,000 toneladas de polvo cada año.El polvo flota por todo el mundo, bloqueando la luz del sol produciendo una reducción de las temperaturas en algunas regiones y en otras produce desde la lluvia hasta clima cálidos. La influencia del polvo del Sahara abarca ecosistemas en el Atlántico, arrecifes de coral en el Caribe y la selva del Amazonas. Sus efectos aún no se conocen completamente.

Pequeños cambios atmosféricos "podrían alterar profundamente el comportamiento de esta característica", escribió Richard Washington, un especialista en el clima de en África en la Universidad de Oxford, y sus colegas en PNAS.


En un momento de los últimos 10.000 años, el polvo dejó de fluir por completo en la Bodélé. Ese parece no ser nuestro problema. "Aunque esta sujeta a una gran cantidad de incertidumbre, algunas simulaciones del siglo 21 indican un potencial aumento sustancial en la producción de polvo", escribieron los investigadores.

Los monzones del Sur de Asia



Cientos de millones de personas en el Sur de Asia dependen de las lluvias regulares del monzón para alimentar a sus cultivos, pero los monzones son históricamente caprichosos. En lo que es ahora la India y China, han cambiado bruscamente su clima varias veces desde la última Edad de Hielo terminó.

Estudios de Levermann sugieren que los monzones se amplifican. Las precipitaciones liberan calor, alimentando los vientos que arrastran la humedad de los mares, produciendo más lluvia. Pequeños cambios pueden aumentar los monzones o desaparecerlos.

El modelo es limitado, pero sus simulaciones están acordes a la historia. "Tenemos una largo récord de la precipitación en el paleozoico y luego una disminución.  El monzón desapreció o disminuyó" dijo Levermann.  El cambio climático puede producir el cambio, pero no es la única causa. "Si a su vez un bosque se vuelve desierto, refleja más luz solar y aumenta la temperatura. Por otra parte las partículas pesadas en el aire reflejan la luz solar y puede desencadenar tal evento". Ambas posibilidades existen en las regiones de India y China.

La Corriente del Golfo



Modelos muestran debilitamiento de CMOZ por afluencia de agua dulce. Créditos:National Center for Atmospheric Research.

Formalmente conocido como el vuelco de la circulación meridional atlántica, o CMOZ, la Corriente del Golfo inicia en el Golfo de México y sigue el contorno oriental de América del Norte, antes de desembocar al norte de Europa y África occidental. La desaceleración repentina en la corriente ocurrida en varias ocasiones durante la última Edad de Hielo se "asocia con grandes y abruptos cambios  en el clima de la superficie", escribió Potsdam y Stefan Rahmstorf climatólogos del Instituto Matthias Hofmann en PNAS.

Respecto a la desaceleración se consideran dos posibilidades: es principalmente impulsada por el viento o podría ser causada por la afluencia de agua dulce procedente del deshielo. En su último informe, el IPCC considera el riesgo de desaceleración de la Corriente del Golfo durante el siglo 21 en un 10 por ciento. La cifra real podría ser mayor, o menor. "Las deficiencias en el Modelo son un riesgo para la evaluación de cambios en CMOZ, siendo muy difícil en la actualidad y que requiere atención urgente de investigación", escribierón Hofmann y Rahmstorf.

El metano del fondo marino



Incremento del gas metano en el suelo del Ártico. Créditos:  National Oceanography Centre, Southampton.

Entre 700 y 10.000 billones de toneladas de hidrato de metano, un gas de potente efecto invernadero, están atrapados en los sedimentos del lecho marino donde se han acumulado durante millones de años. Si el planeta se calienta de 5,4 grados centígrados, dentro del rango de calentamiento global, es posible si los niveles de gases de efecto invernadero de la contaminación siguen siendo elevadas, los fondos marinos podría calentarse lo suficiente para liberar una parte pequeña pero significativa de los gases.

El metano arrojado a la atmósfera podría elevar la temperaturas del planeta un grado. Según los investigadores dirigidos por el geocientífico David Archer de la Universidad de Chicago, el calentamiento causado por el metano podría persistir incluso si las emisiones de combustibles fósiles desaparecen.

"El modelo de hidrato de metano esta francamente en su infancia," pero parece ser "robusto" concluyendo que la humanidad podría causar que "una fracción significativa de los hidratos de metano sea emitida por el océano", concluye.

El futuro

Si hay un tema dominante de los estudios del elemento de inflexión, es que la faz de la Tierra está expuesta a lo que son "transformaciones singulares". Y que estas han pasado antes.
Si vuelven a suceder, con la humanidad en ellas, es la "pregunta fundamental de análisis de sistemas de la Tierra y la sostenibilidad", escribió Schellnhuber.

¿Cómo reconocer que los modelos de incertidumbre deberían influir en la política internacional sobre el clima? es una pregunta abierta. Levermann aconseja precaución.

"Si estoy en un avión y el capitán dice en el altavoz: Hay un 10 por ciento de posibilidades de este avión se estrelle, ¿quién no se quedaría en él?", dijo Levermann. "Este es el marco que tenemos para pensar cuando hablamos de elementos de inflexión".

Referencia

Por Brandon Keim, "7 Tipping Points That Could Transform Earth" en Wired Science.

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